V̀ HAI CHỮ TỰ DO

CSVSQ Bùi Đức Tính

Đêm thật dài, nhưng rồi cũng qua đi. Chỉ có quê hương tôi từ khi tràn ngập loài quỉ đỏ cộng sản, đêm vẫn đen, và đêm đen giữa ban ngày.

Hướng Đông đă có ánh mặt trời. Ngày trở lại với tươi sáng và hy vọng. Hy vọng nơi phía Nam sẽ là vùng đất hứa, là bến bờ của tái sinh và tự do. Mây trắng mỏng, thanh thản nhẹ nhẹ bay. Trời vẫn xanh tươi hiền hoà và Thái B́nh Dương hôm nay có vẻ vẫn yên b́nh. Ngày thứ ba lênh đênh trên biển cả, quanh chúng tôi cũng chỉ có trời và biển. Đại dương mênh mông và mênh mông. Nh́n thấy nước cuộn đạp phía sau th́ cho là tàu đang chạy tới, nhưng tôi chẳng thấy nó chạy tới đâu cả. Bốn phương vẫn không thấy dạng bến bờ. Đứng trên mui tàu nh́n xuống, chiếc tàu 3392 sơn dầu hắc đen mốc này trông như cái mảnh ván vụn đang trôi nằm lững lờ trên biển cả. Vài đợt sóng mới có một lần sóng to. Vỏ tàu đóng với cái mũi bẩu để chở nhiều hàng và chỉ để chạy trên sông, không thích hợp với sóng to ở ngoài khơi, phải canh chừng để hướng tàu cởi lên sóng. Quanh quẹo qua lại theo sóng, rất dễ bị lạc hướng. Nhiên liệu và lương thực cho hơn bảy mươi người dù có dự trù nhưng vẫn có mức giới hạn. Sóng đùa đập lắc lư con tàu, tôi giữ địa bàn nằm thăng bằng để kiểm hướng chạy. Không có hải bàn, cái địa bàn của bộ binh nhỏ nhắn thân yêu này là niềm tin và hy vọng của chuyến vượt đại dương.

- Tính! Cà phê đây mày!

Vũ gọi và chuyền ly cà phê lên mui cho tôi.

Từ đêm thoát tụi cộng sản chạy ra đây, Vũ gọi lại bằng tên thật của tôi. Sau gần hai năm dài trốn quản chế, lấy tên của em trai, làm thằng Vinh ẩn náo, ngố ngáo phụ việc trên tàu. Mấy hôm nay được nghe gọi bằng tên thật, thật cảm động và có lúc vẫn c̣n nghe ngỡ ngàng tưởng như đang ngủ mơ.

Không, tôi không mơ!

Tôi đă được sống lại với tên Tính, được làm người tự do!

Tôi cúi xuống đở ly cà phê và cám ơn Vũ. Nh́n mắt thằng bạn lèm nhèm, hảy c̣n ngáy ngủ:

- Mới dậy hả mậy?

Vũ cười hề hề:

- Ừ, mệt quá. Tao kêu thằng Tài dậy sớm, ngồi coi máy dùm, tao phê được một lát.

Nh́n nó bơ phờ, tôi biết cái mặt của ḿnh cũng y như thế. Không có anh Ba, mấy ngày nay tôi phải ṛng ră ôm cái cần lái trên mui. Hương vị cà phê thơm đắng, đánh thức trí óc tôi. Đêm trước ngày ra đi th́ nằm trăn trở không ngủ được, ba đêm nay thèm được ngả lưng làm một giấc th́ phải chống mắt thức trắng đêm. Cà phê và cái khăn ướt thay phiên nhau giúp tôi mở mắt nh́n phương hướng. Ban ngày, thỉnh thoảng Vũ leo lên mui, thay thế tôi trong chốc lát, để tôi đi tiểu cho có vẻ lịch sự một chút, rồi phải trở xuống trông chừng bên dưới tàu. Vũ có khối trách nhiệm của nó, từ thức ăn nước uống cho bà con trên tàu, đến lo chạy bơm phụ khi nước đă vào tàu nhiều, theo dỏi nhiên liệu và nhiệt độ máy. Cái rắc rối nhất là nước giăi nhiệt cho máy, phải được làm nguội bằng luồng nước biển chạy qua liên tục do cái hệ thống bơm ráp thêm bên ngoài. Lơ đểnh không hay biết nước biển không bơm lên được, để lâu là cháy máy tàu.

Mặt trời chưa lên cao, nắng đă nóng gay gắt, không khí oi nồng ngột ngạt. Lớp da thịt ướp dầy muối biển bức rức, nắng nung đốt thành màu sạm mốc. Tính theo tốc độ và nếu không bị sai lạc phương hướng, chúng tôi nghỉ, tàu đang gần Mă Lai. Tôi có mệt mỏi lắm, buồn ngủ vô cùng, nhưng lo âu nhiều hơn tất cả. Nh́n quanh quẩn và mong sao thấy được cái ǵ đó có dấu hiệu là bến bờ, nhưng qua lớp ánh sáng chói chang lung linh hơi nước, lúc nào cũng chỉ thấy trời và thấy biển xanh trùng trùng.

Trưa một chút, không khí càng lúc càng trở nên ngột ngạt, khó chịu. Có cái ǵ đó bất thường!

Tôi gọi Vũ dưới hầm máy lên, chỉ vùng mây xám xa phía trước:

- Tao nghi sẽ có mưa bảo quá, mày.

- Chắc là gặp bảo rồi! Để tao xuống chăm cho đầy dầu.

Vũ tụt lẹ xuống khoan, tôi nhắn vói theo:

- Chuẩn bị thêm một máy bơm phụ và người biết chạy máy, để sẵn sáng tát nước.

Bên trên mui, tôi lo lắng đứng ngó quanh, trông chừng mặt biển, trông chừng các đợt sóng. Đám mây đàng trước kéo đến càng lúc càng nhanh hơn, không mấy chốc đă che kín mặt trời. Chưa qua buổi trưa mà trông như đă sắp tối. Cái tối xám âm u thật kỳ dị, làm rờn rợn da người, lạnh dọc xương sống.

Trời tối sầm và chùng thấp xuống thật gần mặt biển. Trời và biển đă nối nhau một màu xám đen.

Mặt biển trở nên đen ng̣m.

Gió bắt đầu thổi mưa, hạt mưa bắn vào lớp da cháy nắng nghe ran rát.

Vũ trở lại, đứng trên hầm máy, nh́n tôi lo âu:

- Bảo tới thiệt mày à!... Tao mới thấp nhang.

- Ừ…không biết lớn nhỏ!

Tôi trả lời Vũ mắt không rời mặt biển đen ng̣m cuộn đầy sóng:

- Cho tắt hết bếp lửa. Đồ đạt chèn chặc lại hết. Mày dặn mấy đứa em nào khoẻ, tiếp coi trật tự và sẵn sàng phụ giúp bà con dưới khoang, ngồi chia đều hai bên, đừng để hốt hoảng xô dồn một một phía khi tàu bị nghiêng. Mày ráng phụ tao điều khiển cần tốc độ.

Tôi mở địa bàn kiểm hướng thêm lần nửa rồi cất vào túi quần sau và gài nút lại. Tàu đóng để chạy trên sông, không che kín khoang như tàu đ́ biển, nếu sóng ụp lên th́ ḷng tàu sẽ hứng trọn vẹn khối lượng nước biển này và chắc chắc ch́m ngay. Bảo đến, chỉ cần lo tránh sao cho sóng đừng làm ch́m tàu, phương hướng bây giờ không c̣n là điều cẩn thiết.

Không bao lâu sau, gió cuộn sóng dậy, sóng lao đến dồn dập. Cuộn sóng to vừa đập vào tàu th́ những đợt sóng kế càng lúc càng to hơn. Sóng bổ vây trùng trùng và hầu như không thể đoán định chiều hướng. Có nằm ngay trong cơn cuồng nộ, chứng kiến gió gào sóng đập khi trùng dương dậy sóng, th́ mới cái thấy uy lực của tạo hoá thật vô cùng mảnh liệt. Hai tay tôi ôm chặt lấy cần lái cố đưa tàu chạy nương theo sóng. Lúc cởi xéo lên sóng, mũi tàu cất phóng lên như đụng tới bầu trời mịt mù vần vũ, tàu chao nghiêng tưởng chừng sẽ lật úp hay lộn ngược ra sau. Nhưng kinh hoàng nhất là khi chạy đổ xuống, tàu như đang bị hút vào giữa ḷng biển, vào cửa địa ngục đen ng̣m xoáy sâu hun hút. Thân người tôi bị kéo chúi tới trước, nghiêng ngă, lúc bị giật ngược ra sau. Mái che hứng cơn gió mạnh, nó gục gặt hai cây cột chống, ráp cặp với băng ghế để ngồi lái trên mui, kêu răng rắc và không biết nó chịu đựng được bao lâu sẽ bức đinh ốc bay xuống biển. Tôi rùn trụ người xuống, mười ngón chân cố đạp bấu lên lớp nhựa sần sùi tráng trên mui, áp gh́ cả hai cánh tay vô cần lái và kè chặt vào hong mà vẫn cảm thấy nó sắp tuột khỏi tay tôi.

Vũ thật hay, như đang dùng chung với tôi một bộ óc, tôi không cần phải gọi nói chi cả, Vũ điều khiển tốc độ chính xác và đồng bộ với lúc tôi đổi hướng cần lái. Chiếc tàu quay sang trái rồi quặt sang phải, bườn theo sóng. Càng lúc, tôi thấy khi sóng nhồi hất lên hay giựt hút xuống, trời và biển đều biến thành địa ngục như nhau cả !

Tận thế chắc cũng như thế này là cùng!

Sau hơn hai tiếng đồng hồ trời vần vũ, lúc tôi thấy ḿnh đă kiệt lực, tay chân ră rời th́ cảm thấy sóng gió có thưa giăm dần.

Tôi mừng rỡ gọi Vũ:

- Bên phải chân trời có ánh sáng!

Vũ la vọng xuống dưới tàu, báo tin mừng:

- Ráng chút nửa đi bà con ơi. Sắp hết băo rồi!

Vừa chạy tránh sóng, vừa lái tàu hướng về phía có ánh sáng. Vũ và tôi hy vọng hướng này trời và biển chắc là yên b́nh hơn.

May mắn cho chúng tôi, cơn băo không quá to và cũng không kéo dài. Sau cơn giông băo, trời biển thật đẹp, nhưng cơ thể mỏi nhừ nhắc tôi nhớ cơn băo mới vừa qua. Lấy lại hướng chạy cho tàu, nh́n biển xanh hiền hoà dễ thương, tôi t́m lại được an b́nh và chợt mĩm cười khi nhớ đến việc những cơn băo đều được cho mang tên phụ nữ. Người ta c̣n so sánh trước khi băo tới và trước khi phụ nữ nỗi giận th́ trời rất đẹp!

Vào khoảng bốn giờ, chiều về, ánh sáng dịu bớt nhiều, nhưng vẫn c̣n nóng gắt. Tôi giữ hướng đến Mă Lai và mắt vẫn ngó t́m quanh quẩn, hy vọng thấy dấu hiệu đất liền. Bất chợt, tôi thấy có ánh đèn chớp nhấp nháy gần chân trời. Không ống ḍm và sóng che, nên ánh chớp màu đỏ khi thấy được khi không và thấy c̣n xa lắm. Tôi mừng vô cùng, nhưng lại không dám tin vào mắt ḿnh. Ngại là mắt bị chói nắng biển nhiều ngày nên sinh quáng mắt, hay tôi bị buồn ngủ, ánh đèn này chỉ là ảo tưởng, tôi gọi vọng xuống hầm máy:

- Vũ! Mày lên đây coi cái này… tao thấy đèn!

Nghe gọi, Vũ phóng ngay lên mui, mặt nó hớn hở nhưng cũng không dám tin hẳn:

- Ê, đùa dai với bè bạn hay ngủ gục, mớ la hoảng đây bác tài?

Tôi quay mũi tàu chếch sang phải, chạy thẳng vào ánh đèn và lấy tay chỉ Vũ xem:

- Hướng 12 giờ. Nh́n kỹ giùm tao, khoảng bốn giây đèn chớp một lần.

Tôi nh́n thằng bạn cứ đưa mắt t́m kiếm, nôn nóng:

- Mày đừng có nh́n cao quá, trên mặt biển một chút, ngang tầm với tàu ḿnh và nh́n lúc sóng đưa lên cao.

Thấy Vũ nh́n qua lại chẳng nói chi, tôi bắt đầu thất vọng, bỗng Vũ hét lên mừng rỡ:

- Có đèn! Tao thấy đèn…tới rồi bà con ơi!

- Khoan! Khoan la um sùm. Mày thấy cái đèn màu ǵ?

Nó choàng tay ôm vai tôi lắc và cười ha hả:

- Màu đỏ! Màu đỏ!... tới rồi, mày ơi!

Nghe nó trả lời, tôi mừng quá. Nh́n thằng bạn tíu tít vui mừng, tôi thấy nước mắt ḿnh chợt ứa ra:

- Ừ, vậy là đúng như tao thấy rồi! Tao chắc đó là Mă Lai!

Vũ khom xuống khoang, la lớn qua cái cửa thông lên mui:

- Thấy Mă Lai rồi bà con ơi!

Như sợ dưới tàu không nghe hết, nó tuột ngay xuống báo tin vui. Tôi nghe tiếng nó và người ta gọi nhau báo tin vang dậy bên dưới. Tiếng cuời đùa vang vang dưới tàu. Gần ngoài mũi, một nhóm thanh niên ṭ ṃ, e dè nhóng lên chỉ nhau xem ánh đèn. Tin vui mang lại sức sống cho những thân người nằm ră rượi, lo âu, mệt mỏi, say sóng. Cả tàu được hồi sinh, rộn ră tiếng nói, tiếng cười.

Vũ trở lên mui ngồi hút thuốc chuyện tṛ với tôi. Niềm vui, ước vọng, câu chuyện, tiếng cười nối chen nhau vui nhộn cả tàu.

Có người đứng chồm qua cửa trên mui, chị cười tươi đưa hai cái ca nhôm cho Vũ, đang ngồi gần đó:

- Gia đ́nh tui gởi cho cậu và chú lái tàu miếng nước chanh.

Vũ đở hai cái ca và chuyền cho tôi một cái:

- Cám ơn "chế" Hai nghen. Số dzách!... nước chanh đường của hai người đẹp gởi cho .

Người phụ nữ mà Vũ gọi là chế, tức chị trong tiếng Tiều, nguưt thằng bạn tôi một cái dài:

- Hứ, cái cậu này vợ con đùm đề mà c̣n lộn xộn

Vũ cười, nó chỉ tôi:

- Tui nói là để giới thiệu cho cái "chú lái tàu" này đây biết mà chế Hai, tội nghiệp thằng bạn nó c̣n độc thân chế à...

- Độc thân cái kiểu như cậu hồi đó c̣n quá cha ngướ ta có vợ con. Biết cô nào là đào chính, cô nào đào phụ phải hong cậu Vũ?

Vũ la lên:

- Trời thần ơi! bả ở dưới mà chế khai um sùm, cái này là chế hại "ngộ" dzồi… Bạn tui mà, ra tù th́ trốn xuống tàu, tui bảo đảm mà.

- Mấy ông sĩ quan ai mà tin nỗi cái chuyện vợ con.

- Ậy, nó hiền lắm mà, chế hỏng thấy nảy giờ nó có nói ǵ đâu

- Cậu có để cho ai nói đâu!

Vũ ngó tôi cười ha hả:

- Ngon nhe, có chế Hai bênh thằng em tương lai rồi đó.

Tôi đưa ca nhôm nước chanh lên xen vào:

- Cám ơn chế Hai và gia đ́nh nhiều lắm.

- Có chút ít mà... Thôi, tui để mấy cậu ngồi nói chuyện nghen.

Ngó xem chế Hai đă xuống dưới khoang rồi, Vũ nói nhỏ với tôi:

- Mày thấy bả hai con mà như vậy, th́ biết em gái bả ra sao!

Tôi uống nước trong ca và vui vẻ đùa theo với Vũ:

- Số dzách!... "Uống ...(ca) chanh đường, uống môi em ngọt"

Biển êm, trời trong xanh, chiều hôm nay thật đẹp.

Sáng mai, trong ánh b́nh minh, thuyền nhân 3392 sẽ được chào đón một ngày mới, được sống lại và được làm người tự do. Tôi ngắm ánh đèn đỏ xa phía trước, nh́n biển xanh hiền hoà, ḷng thanh thản, yên vui và tràn đầy hy vọng tàu sẽ đến bến bờ trong đêm nay.

Đă về chiều, chân trời có màu hồng ửng sắc vàng thật đẹp, có điều mỗi khi sóng đưa lên cao xéo bên trái có cái chấm đen. Cái chấm đen này, cáng lúc càng rơ dần và nó lớn lên khá nhanh. Tôi buột miệng:

- Tàu...!

Không biết sao, tôi thấy bất an trong ḷng khi nghỉ là tàu. Tôi cố gạt bỏ ư nghỉ đến tàu cướp biển Thái Lan, nhưng nó cứ chập chờn trước mắt, cứ làm tôi bồn chồn lo lắng. Tôi gọi Vũ đang đứng ló người qua mui, chỉ cái chấm đen cho Vũ xem:

- Hướng 11 giờ. Mày nghỉ sao về cái chấm đen này?

Vũ thấy ngay, chưởi thề lầu bầu:

- Tao sợ nó là tàu Thái Lan quá mày à... Má nó, tới đây rồi mà bị cướp th́ đau quá!

- Ừ, không biết sao, tao cũng thấy lo lắm. Bây giờ, thử cho là cướp biển và ḿnh phải làm ǵ đây?... Không vũ khí, giao tàu hay chống lại?

Thấy Vũ yên lặng, tôi tiếp:

- Hay là... mày xuống bàn với gia đ́nh và bà con bên dưới...Tao một thân một ḿnh, tao bất chấp, tuỳ bà con.

Vũ đứng nh́n cái chấm đen đang lớn dần mặt lo âu. Tôi an ủi Vũ:

- Mày cứ xuống hỏi ư bà con trong tàu đi, rồi cho tao hay sớm. Dù sao tàu ḿnh cũng... đông người hơn!

Vũ trở lên với Tài, Dân, Duy, Luốc, nó nh́n chấm đen đă thành h́nh dạng chiếc tàu di chuyển đến và cho tôi biết:

- Bà con không chịu giao tàu, mày nghỉ xem ...

Tôi nh́n Vũ chờ đợi.

- không lẻ ḿnh xuôi tay giao thân mạng thân quyến cho tụi nó ... Tới đâu tới, thà chết chớ không giao tàu cho nó cướp !

Tôi hiểu ḷng thằng bạn:

- Yên tâm! Nếu là tàu cướp và nó chưa hạ được tao, tao tiếp bà con đánh đến cùn!... Không súng, ḿnh tính cách tự vệ theo không súng đạn.

Nhắc đến súng đạn, chợt nhớ đến buổi chiều chuẫn bị vượt thoát cửa biển, ghé xưởng của ông Năm để thay bộ giăm thanh mới cho tiếng máy nhỏ hơn, Vũ có lấy cái ống giăm âm thanh cũ đem xuống tàu cất. Cái ống hăm thanh cũ bị khói nung thành màu đen, có lỗ dọc theo thân, mới nh́n qua trông giống ṇng súng lắm. Chúng tôi xách lên mui gác lên thùng đạn đựng đồ nghề, giă làm súng đại liên.

Vũ trở xuống hầm máy, đứng sẵn sàng để điều khiển máy. Hai đưa em của Vũ và hai đứa con của chú Chín, đứng trên mui với tôi.

- Anh Tính cứ giữ tay lái, tụi em lo hết cho anh.

Tài nói với tôi. Tôi biết ư các em, khi tấn công, bọn cướp t́m hạ người lái tàu trước. Vũ cho bốn tay "chiến" lên trên mui với tôi. Nh́n bốn thanh niên sắc mặt đanh lại. Tôi biết mấy đứa này từ khi c̣n trẻ nhỏ, bây giờ đă là thanh niên lực lưởng hết. Ngoài giờ học, mấy đứa em của gia đ́nh Vũ vào làm thêm trong công ty cung cấp thịt tươi của của người chú. Nửa con ḅ xẻ ra, dài hơn thân người, nó xỉa ngón tay đưa thẳng lên máng vào móc sắt với một tay mà thôi. Thấy mặt mấy đứa làm trong "công xi" này, bọn du đảng trong thành phố né hết. Tôi biết mấy đưa em này không chỉ nói bằng miệng, lắm lúc không nghe nó nói, mọi chuyện nó đă xong. Tôi gật đầu, vắn tắc:

- Cám ơn các em.

Chiếc tàu lạ chạy nhanh quá! Mới gát ống sắt giả làm ṇng súng lên cái thùng, chưa kịp cột đâu đó cho chắc chắn, th́ chiếc tàu đă lồ lộ tới. Sợ chúng thấy và biết đang làm súng giả, đành phải ngưng, lấy miếng vải đen trùm lên trên. Ṇng súng giả ló ra, nằm kế thùng đạn dùng để chứa đồ nghề, trông cũng khí thế lắm. Duy đúng kế bên, lấy chân chèn giữ cho cái ṇng súng cho nằm tựa vào chân băng ghế, đở lắc lư theo sóng. Hy vọng tàu lạ thấy cây đại liên th́ né tránh bỏ đi.

Từ hướng bên trái, chiếc tàu đánh cá đă tới rất gần. Thân màu gổ nâu vàng với những trang trí sặc sở và chữ Thái Lan. Mũi tàu cao sừng sững, như con ḱnh ngư không lồ. Cho tàu giữ tốc độ trung b́nh, sáu anh em chúng tôi chờ đợi hành động của tụi Thái. Chiếc tàu lạ phóng đến gần tàu chúng tôi th́ chạy chậm lại, ṿng ngang trước mũi, rồi qua bên phải. Không rơ chúng có bao nhiêu người tất cả. Thấy được hai tên trong pḥng lái, một tên đứng ở mũi, hai tên sàn tàu và một tên cạo đầu trọc đứng trên mui.

Tàu đánh cá Thái tiếp tục chạy chậm chậm ṿng quanh chúng tôi để dọ xét, như con thú dử đang vờn mồi. Chúng nó nh́n thấy khẩu súng đại liên, có vẻ ngán, cho bung tàu tránh ra khá xa, nhưng bám theo và dùng ống ḍm theo dỏi.

Chiếc 3392 tiếp tục chạy tới ánh đèn. Chúng tôi lo lắng nh́n chiếc tàu Thái Lan như con thú đói c̣n thèm tiếc con mồi lắm, cứ bám theo măi.

Cái điều chúng tôi lo ngại vẫn xảy ra, đợt sóng to tới, vổ mạnh vào tàu làm ṇng súng lăn rớt xuống. Tiếng kim loại gỏ lên mui tàu ngắn và khô khan. Sáu anh em chúng tôi như nghẹn thở. Duy nh́n ṇng súng lăn lóc, bối rối. Tôi nói cho em an tâm:

- Nó phải rớt, làm sao giữ nó nằm yên với sóng được. Chuyền cây sắt đó xuống dưới cho anh em làm vũ khí. Tụi Thái chắc đă nh́n thấy rồi, anh em ḿnh chuẩn bị tinh thần nó sẽ tấn công tụi ḿnh đấy.

Thật vậy, chiếc tàu Thái đang phóng ào ào trở lại chận đầu tàu chúng tôi. Thoáng một cái, nó đă ṿng sát bên hong trái. Như để thị uy, cướp tinh thần, chúng cho tàu chạy thật gần, sóng cuộn lên, tạt vào mấp mé be tàu 3392 thấp nhỏ. Mấy tên Thái đánh cá đă hiện rơ thành những con thú man rợ mặt người. Chúng chạy ṿng qua bên phải, ngó t́m cây súng trên mui. Ṿng qua sau đuôi, chúng đem tàu trở lại bên phải, chạy song song và hơi lùi phía sau chúng tôi.

Thấy cái đèn đỏ đàng trước như vậy, mà chạy hoài chẳng thấy gần hơn. Cho dù có gần bờ biển Mă Lai, chiều tối xuống, tàu đánh cá quay về đất liền. Giữa đại dương, cô thế đối đầu với loài hải tặc, sự sống thật qua mong manh. Đúng giữ cần lái, tôi nh́n chừng động tịnh của tụi cướp. Tôi nói với mấy anh em trên mui, lưu ư hai thằng Thái đeo dao dài bên hong, đứng chống cây móc cá bằng sắt trên sàn tàu. So với chiếc 3392, tàu cướp quá sức cao lớn, cái sàn tàu đă cao hơn nóc mui tàu chúng tôi. Cái mui của tàu Thái có cửa ra vào đi thẳng người như cửa nhà, c̣n cái mui tàu 3392 th́ chỉ cao hơn đầu người đang ngồi chừng hơn hai gang tay. Tụi nó đứng trên sàn tàu, có được lợi thế là phóng từ trên cao xuống mui tàu chúng tôi. Với cái lực phóng xuống, nó sẽ đạp rất mạnh. Tôi lo lắng bảo Vũ:

- Mày thụt xuống lo dưới tàu. Đậy và khoá nấp mui kín lại.

Bổng, một tên gọi thằng đầu trọc đứng trên mui. Tên này lấy cuộn dây thừng thảy xuống. Nh́n nó chụp cuộn dây máng chéo qua người, linh cảm nó ra tay, tôi hét lên báo động:

- Nó cướp tàu!

Tiếng tôi vừa dứt th́ chiếc tàu của tụi Thái gầm lên, chớp nhoáng đă nhập sát vào. Tôi chỉ kịp thấy loáng thoáng hai bóng người cầm chỉa sắt nhảy xuống mui, th́ có bàn tay ai đó xô đè tôi xuống. Tay giữ cần lái cho tàu chạy thẳng, tôi ngước lên chỉ thấy bốn anh em đă xoay tṛn che kín người tôi. Tiếng la hết, tiếng chưởi thề, tiếng chân tay huỳnh huỵch, đũ thứ âm thanh hỗn loạn quanh tôi.

Tất cả những diển tiến xảy ra thật đột ngột và ngưng cũng rất nhanh. Không quá 15 giây, mọi người xung quanh tản ra, tôi nh́n trên mui th́ hai thằng Thái Lan đă biến đâu mất.

Tôi kiểm thấy đũ nhân số, mấy anh em đang đứng dồn sang mé phải của mui tàu, tay cầm chặt vũ khí, khí thế đằng đằng. Duy đứng kế Luốc, hươi cây mả tấu của quân đội ṿng trên đầu, chỉ cái lưởi thép đen dài sang tàu cướp thàch thức:

- Muốn chết, qua đây!

- Tổ cha mầy dám cướp tàu tao

Luốc đưa cuộn dây thừng đoạt được của thằng Thái Lan lên vẩy vẩy và hét tiếp :

- Tao trói đầu tụi mầy!

- Ê... YOU! Come here… DIE!

Không cần phải nghe và hiểu, bọn cướp Thái Lan thừa biết mấy anh em chưởi rủa thách thức chúng nó. Tôi nh́n theo hướng Luốc và Tài, đoán rằng hai thằng cướp đang ở dưới biển:

- Tụi nó rớt rồi hả?

Tài cầm cái cây móc sắt của thằng hải tặc, quay lại nh́n tôi cười khoái trá:

- Tụi nó xuống biển hết rồi!

Nh́n khí thế mấy anh em bất khuất, gan ĺ, tôi rất thán phục. Ngó vết máu tươi trên tàu, tôi hỏi:

- Mấy anh em rất giỏi. Ai bị thương nặng vậy?

- Ḿnh không sao hết. Máu thằng Thái Lan đó anh, nó bị tụi em chém trúng cánh tay, té văng xuống biển.

Lợi dụng tàu cướp c̣n đang lo vớt hai tên lọt dưới biển lên, tôi kéo cần tốc độ, quanh tàu lấy lại hướng có đèn đỏ, chạy lẹ tới.

Nghe yên tỉnh, Vũ mở nấp mui trở lên xem t́nh h́nh.

Có chiến lợi phẩm. Có máu!

Tụi nó đă bị đổ máu trên tàu chúng tôi, chắc chắn sẽ t́m cách trả thù. Chúng tôi phải gấp rút lo cách tự vệ. Một nhóm thu nhặt, tận dụng các chay bằng thuỷ tinh, đổ xăng vô làm bom xăng. Để tránh bị phóng hoả đốt tàu, chúng tôi gấp rút chặt tháo cái mui lá che khoang tàu, xô xuống biển, cho trống thoáng. Đàn ông thanh niên t́m búa, dao, cây, xà beng,... cái ǵ làm vũ khí được th́ cầm sẵn trên tay. Đàn bà phụ nữ c̣n trẻ bôi dầu cho dơ bẩn, trốn kín trong hầm mũi và hầm máy phía sau, ráng giữ im lặng.

Hơn sáu giờ chiều, mặt trời ch́m vào ḷng đại dương, nhưng ánh sáng vẫn c̣n sót lại trên nền trời.

Ngày sắp hết!

Niềm hy vọng đến bến bờ tự do của chúng tôi cũng sắp tàn lụi.

Tôi xót đau khi nh́n đôi mắt thất thần tuyệt vọng trên những gương mặt tái nhợt bê bết dầu máy của những người mẹ, người vợ, những chị em gái trẻ. Trẻ con như linh cảm được nỗi kinh hoàng của mẹ cha, ngồi co rúm sợ sệt.

Tôi nghe tiếng cầu nguyện!

Tôi thấy nước mắt và nước mắt!

Niềm hân hoan chiều nay sao quá ngắn ngũi!

Thượng đế hởi, sao định mệnh quá khắc nghiệt với chúng tôi!

Đàn ông thanh niên đông người và đầy nhiệt t́nh, mọi việc hoàn tất thật nhanh chóng. Có lẻ, nhờ tin chém và đánh hai thằng cướp Thái Lan văng xuống biển, mọi người tuy c̣n nét lo lắng nhưng có vẻ tự tin hơn. Anh em thanh niên trông b́nh tỉnh, tụm từng nhóm nói chuyện và ngó chừng xem tàu cướp có đuổi theo tấn công tiếp hay không.

Nghe Tài trả lời tôi về hai thằng cướp biển, Vũ hả dạ lắm, hỏi thăm mấy đứa em:

- Đứa nào "chơi" tụi Thái tới đổ máu vậy?

- Nó đâm anh Dân trước. Ảnh hốt được cây chỉa của nó và "dớt" cây dao bấm vô cánh tay nó. Nó ĺ đ̣n lắm, bị không biết mấy lát, máu chảy ṛng ṛng mới quíu đít buông cây chỉa, ăn thêm một đá dập dái mới chịu nhào xuống biển... Em với thằng Duy phải đứng che cho anh Tính, chưa kịp vô ăn có được cái ǵ hết th́ tụi nó đi "đái"... dưới biển rồi!... Mạng hai thằng này c̣n lớn, thằng nào mà xáp lại gần tụi em th́ cây mă tấu của thằng Duy nó xả làm hai là hết về Thái luôn. Cây chỉa sắt của tụi nó nè anh Vũ.

Tài khoái chí đưa cho Vũ xem chiến lợi phẩm của mấy anh em. Nghe nhắc đến tên, Duy bước lại tiếp chuyện:

- Anh Dân mà có cây mă của em, một nhát thôi là cánh của nó rụng luôn. Má nó! Cho tàn đời cướp biển..... Anh Luốc chưa thèm chơi dao. Tay không thôi! Ảnh "đục" thằng Thái đẹp lắm anh Vũ ơi ! ....Cái thằng "cốt đột" mang dây thừng đó, nó phóng qua đạp hụt anh Luốc. Ảnh né ngang, sàng người qua chặt cạnh tay đánh bay cây chỉa của nó liền. Nó chưa kịp hoàn hồn vía th́ bị ảnh tóm được cuộn dây trên cổ nó. Má nó! Ảnh ghị cuộn dây, lôi cái đầu nó xuống cho ăn gối với chỏ tới tấp, coi đă luôn!... Em bảo đảm ba ngày nửa nó chưa hả miệng húp cháo nỗi. Nó quậy vuột khỏi cuộn dây th́ bị anh Luốc tống cho một đạp văng xuống biển.

Tôi hỏi Duy:

- Cây "mă" đâu rồi?

Duy cười, quay lưng lại vỗ bộp bộp lên cái bao đeo khuất bên trong cái áo:

- Nó đây, anh! Mấy ảnh lo cho em nhỏ con, cho cái "thằng" này theo em đây.

Nh́n cái cán dao lấp ló bên mớ tóc để dài của Duy, tôi khen:

- Hay! Mấy đứa hay thiệt, dấu vũ khí tài t́nh.

Th́ ra, mẹo xưa mà vẫn hiệu quả. Mấy thằng Thái thấy bốn thanh niên tay không đứng trên mui với tôi sinh ra khinh địch, phóng xuống tàu chúng tôi định uy hiếp để bị ăn đ̣n lảnh thẹo.

- Mày nhớ cây "mă" này mà!

Vũ nháy mắt bảo tôi.

Gọi là mă tấu, chứ thực ra nó là cây dao "phát quang" của quân đội ḿnh, lưởi dài khoảng ba gang tay. Vũ nài nĩ xin ông anh bà con bên hải quân cây dao này để "hộ thân". Lúc c̣n đi học, nó đă một thời gắn bó với chúng tôi. Hồi đó, chúng tôi dấu nó dưới yên xe Honda của thằng Phát (U.N. Phát, 324), ba đứa một xe đèo nhau đi tiếp ứng bè bạn. Tới nơi, thằng Phát thắng xe sàng ngang, phóng xuống dỡ cái yên xe lên cho thằng Vũ rút cây "mă" ra. Cả đám đang vây đánh thằng bạn thấy ba đứa chúng tôi phóng tới và thằng Vũ hầm hầm quơ cây mă tấu th́ khiếp đăm ùa nhau lên xe chạy mất hết.

- Ừ, nhớ chớ! Nó đúc trong ḷ "cấm sát sanh"

Tôi nhắc cái câu hồi đó chúng tôi hay nói với nhau, ư rằng chỉ dùng nó để "hù", cố tránh gây thương tích.

Chạy được một đoạn chừng nửa giờ th́ Vũ khều tôi chỉ ra phía sau:

- Nó tới!

Tiêng báo động chuyền nhanh ra tới mũi tàu. Những thuyền nhân trọng tuổi nhường chỗ ẩn trốn trong hầm kín cho phụ nử trẻ, gom lại trong góc gần phóng lái cùng với trẻ con, ngồi co ro sợ sệt trên sàn tàu. Đàn ông, trai trẻ lấy vũ khí cầm lên tay, gọi nhau sắp xếp chỗ đứng và phân định trách nhiệm.

Sau khi tháo bỏ cái mui lá che lụp xụp trên khoang tàu, chiếc 3392 bây giờ trông gọn gàng, sẵn sàng tham chiến. Hàng người đứng dàn dọc theo hai bên thành tàu thật oai dũng. Nhóm đánh bằng bom xăng th́ đứng khuất phía sau, chờ tàu cướp sáp lại gần tầm để chọi sang. Thật xúc động khi nh́n tinh thần chiến đấu của những anh em dáng vóc thư sinh, b́nh thường chắc là rất sợ chuyện đánh nhau. Tôi nh́n con tàu với hàng người đang dàn đội h́nh, h́nh ảnh oai hùng thật tuyệt vời và cũng thật xót xa. Dù đông người, dù đồng ḷng sẵn sàng liều thân, nhưng thân dạng hai chiếc tàu quá bất cân xứng, như trứng chọi đá, tàu có mấy trăm người cũng xuống biển hết. Trong nhân số bảy mươi ba người, có khoảng ba mươi phụ nữ và mười lăm trẻ nhỏ. Không phép lạ và không tàu nào đến can thiệp kịp thời, không biết bao nhiêu thuyền nhân sẽ sống sót.

Vói tay nắm cần ga kéo xuống, tôi đă biết nhưng vẫn thấy bực tức v́ không c̣n ǵ để làm tàu chạy nhanh hơn chúng nó được!

Chiếc 3392 đă chạy hết tốc lực từ hồi chiều đến giờ!

Nh́n ngang qua tàu Thái, thấy thằng lái tàu đang lườm lườm ngó tôi, tôi phát đổ quạu. Ngay từ giây phút đầu, tự biết thân phận yếu thế, chúng tôi đă giữ thái độ rất ôn hoà, không hề khiêu chiến, mấy đứa em đứng trên mui chỉ thủ dấu vũ khí khuất bên trong để tự vệ khi cần. Luốc biết đuợc câu tiếng Thái, c̣n thân thiện vẫy tay chào: "Sa-vặc-đi-kráp!". Tôi lo ngại cho chiếc 3392 sau cùng rồi sẽ phải chấp nhận thăm bại. Những thyền nhân sống sót sẽ phải hứng chịu trận đ̣n thù của bọn hải tặc và tôi sẽ là người đầu tiên nó t́m giết. Tôi biết, sức ḿnh bây giờ không đũ để gạt tránh cái đấm thẳng của chúng nó, nói ǵ đến đánh với đấm. V́ hai chữ Tự Do chúng tôi cố t́m đường để thoát khỏi móng vuốt của loài quỉ đỏ cộng sản. Chấp nhận ra đi, tất cả thuyền nhân 3392 đă chấp nhận tất cả mất mát, kể cả tính mạng.

Máu nóng bừng bừng, sôi sục.

Tôi oán hận loài súc sinh cộng sản!

Tôi căm hờn bọn cướp biển!

Tôi ghê tởm dân tộc Thái Lan ! Một giống dân vốn nỗi tiếng trên thế giới về tôn sùng đạo Phật, nhưng đối với thuyền nhân cô thế trên biển đông chúng là loài thú man rợ, loài quỉ dữ khát máu.

Tôi ngó thằng lái tàu ḷng sôi hận, bực dọc lột phăng cái áo, quăng mạnh xuống chân, xoay gót đạp chấn xuống và xoáy nghiến lên cái áo. Tôi chỉ mặt nó rồi chỉ xuống cái áo đang nằm dưới gót chân tôi, thách thức.

Hận nhớ tội ác của hải tặc Thái Lan đối với thuyền nhân Việt Nam, tôi uất ức thề với ḷng ḿnh:

Chết cũng không bao giờ tha thứ bọn cộng sản và Thái Lan chúng mày!

Tàu Thái chạy cặp theo, giữ khoảng cách quan sát chúng tôi. Trong tiếng máy tàu gầm hú, hàng người nghênh chiến đứng trên khoang căm hờn chờ đợi.

Tàu 3392 lái bằng cần dài, đứng trên mui điều khiển nên nguy hiểm khi sóng to bảo lớn, nặng tay...nhưng có ưu điểm xoay trực tiếp với bánh lái dưới biển nên đổi hướng rất nhanh. Tàu chúng nó điều khiển bằng tay lái tṛn, nhẹ nhàng và an toàn trong pḥng lái, ṿng quay truyền qua bánh răng rồi mới kéo dây xích chạy qua các ṛng rọc để xoay bánh lái, nên cần quay nhiều ṿng hơn để đổi hướng tay lái.

Tôi ngó chừng cử động của thằng lái tàu. Bất thần, hai tay nó quay ṿng tay lái liên tục, tôi báo động:

- Bên phải! Nó tấn công!

Tàu cướp đổi hướng và hụ máy chạy đâm thẳng vào hong tàu chúng tôi. Bị một trận đ̣n bầm dập và đổ máu, bọn cướp đă sợ nên thay đổi chiến thuật, không dám cặp tàu để nhảy sang nửa. Chúng dùng tàu húc chúng tôi! Cây đà mũi vuông và cao như cột đ́nh, chẻ sóng phóng ào ào tới. Thấy cái chết ngay trước mắt. Khoảng cách quá gần, chớp mắt là nó cắt tàu làm hai. Tránh không kịp cái húc này th́ chiếc 3392 thành những mảnh ván vụn.

Không thể nào chạy nhanh hơn để tránh bị húc trúng!

Tôi gấp rúc ngồi thấp xuống, xoải một chân quỳ gối lên sàn mui để chồm người dài ra và cùng lúc hai tay xô cần lái thật nhanh sang phải. Bánh lái tàu hứng trọn luồng nước đẩy của cánh quạt làm sóng nổi dựng dậy, nước phía sau đuôi ùn ục đẩy ngang qua bên hong. Mũi tàu tức tốc quay gặt ngang qua trái. Tàu quẹo gắp chao nghiêng, tôi thoáng thấy như có người bên mé trái bị mất thăng bằng rớt xuống biển. Tôi không chắc lắm, nhưng không thời gian để nh́n ngược lại và cũng không thể làm ǵ khác hơn là phải tiếp tục cho tàu xoay nhanh để né cái mũi tàu đang vùn vụt phóng tới sát kế bên.

- Thấy mẹ rồi! chết thằng Hiến... nó té xuống biển !

Vũ hốt hoảng la và tuột nhanh xuống khoang t́m phao.

Hiến đứng cạnh bên trái, té xuống ngay trong lúc tàu quanh sang cùng hướng, rất ít hy vọng sống sót, chắc chắn bị lườn tàu đập trúng và tàu Thái bám sát theo chúng tôi nhận ch́m xuống biển . Sóng tàu cùng sóng biển xoáy cuốn Hiến mất tăm dạng ngay tức khắc.

Chúng tôi đă mất Hiến!

Anh là chiến sĩ dũng cảm của tàu 3392 hy sinh đầu tiên.

Vũ thảy hai cái phao xuống biển, cầu may. Chúng tôi ghi nhớ công ơn của Hiến. V́ hai chữ Tự Do, anh đă liều thân vượt trốn và đứng lên chiến đấu bảo vệ con tàu.

Trong lúc đó, bên hong phải, cái mũi tàu của tụi Thái vẫn ào ào bám theo. Không thể làm ǵ khác hơn để cứu chiếc tàu khỏi bị vở nát, tôi phải tiếp tục giữ tay lái cho tàu quay ṿng hẳn ra sau. Cái máy dầu cặn già nua phải chạy tốc độ cao kêu rú nghe thật nóng ruột. Cánh quạt đạp nước đẩy thân tàu quay thật nhanh ra sau. Trong gang tấc, tàu 3392 né thoát cái húc và tàu cướp lướt sát ngang hong tàu. Canh hai tàu vừa nhập gần sát vào nhau, nhóm đánh bom lập tức khai hoả và chọi chai xăng sang. Tàu cướp không ngờ chúng tôi dùng bom xăng, hốt hoảng khi thấy lửa bùng cháy trên sàn tàu, chúng túa ra lăng xăng t́m ṿi nước kéo đến cứu chửa. Tiếc là bom xăng không gây thiệt hại đáng kể nào khác trên sàn tàu v́ lửa bị dập tắt khá nhanh bằng các ṿi nước phun rất mạnh.

Chưa kinh nghiệm chiến đấu, phản công như thế là quá thành công, anh em tuy lo nhưng tinh thần phấn khởi.

Nương theo ṿng quay ra sau để né tránh, tàu tiếp tục quay tṛn để lấy mũi trở lại và chạy thẳng vào hướng đèn đỏ. Tàu cướp sau khi chửa cháy, quay tàu lại, đuổi theo và tiếp tục tấn công.

Cứ khoảng hai mươi phút th́ có một trận xáp chiến. Con tàu 3392 khi bị húc th́ quay ṿng ra sau né để tránh bị húc bể tàu, đồng thời quăng bom xăng sang để phá rối và tŕ hoản bọn cướp. Suốt hai giờ chúng liên tục tấn công nhưng vẫn chưa hạ được chúng tôi. Chiếc 3392 tuy bé nhỏ và máy yếu, may mắn né thoát và tiếp tục chạy tới.

Bây giờ đă hơn tám giờ tối, ánh sáng ban ngày chỉ c̣n nhợt nhạt một ṿng nhỏ ở hướng tây, trên tàu Thái có ánh đèn pha chớp ngắn dài, chúng tôi nghỉ là nó đánh tín hiệu cho đồng bọn, nhưng không biết chuyện ǵ sẽ xảy đến. Đối đầu một tàu cướp như thế này đă khốn đốn cho chúng tôi lắm rồi. Cả buổi chiều, tàu quay ṿng ṿng nên chẳng chạy tới được bao xa. Hơn hai tiếng đồng hồ, cái máy chạy hết tốc độ nhưng ánh đèn đỏ vẫn c̣n chớp xa ngoài xa.

Khoảng nửa giờ sau khi tụi cướp đánh tín hiệu đèn, chiếc tàu Thái Lan thứ hai đến. Nó cũng đồng trọng tải, h́nh dạng to dềnh dàng nhưng tàu không sơn nhiều màu sặc sỡ như hầu hết các tàu Thái Lan, chỉ sơn một màu xám tro như tàu hải quân. Trong ánh chiều tàn lem nhem ánh sáng trên biển cả, chiếc tàu màu xám trông có vẻ lầm ĺ, kỳ dị. Trời càng lúc càng đen tối như hy vọng đến được bến bờ tự do của tất cả thuyền nhân tàu 3392. Từ khi bị tấn công, chúng tôi trông mong có chiếc tàu nào đó can thiệp làm tụi Thái sợ bỏ đi. Tàu bạn đến tiếp cứu trông mơi ṃn không thấy, bây giờ lại xuất hiện thêm một chiếc tàu cướp nửa, Một chiếc tàu cướp đă làm chúng tôi khốn đốn, bây giờ hai chiếc cùng tấn công làm sao bảo toàn được thân xác. Mặc cho hai chiếc tàu cướp chạy cặp hai bên, đèn pha rọi xuống chiếc 3392 đơn độc, tôi cứ giữ theo ánh đèn đỏ trên bờ chạy tới. Căn cứ vào h́nh dạng và độ sáng của ánh đèn đỏ phía trước, chúng tôi tin rằng ḿnh đang chạy trong lảnh hải của Mă Lai. Cũng v́ tàu đang tiến vào gần đất liền, bọn cướp gọi thêm đồng bọn đến và nhất quyết hạ chiếc 3392 trước khi chúng tôi đến gần bờ hơn hoặc được tiếp cứu bởi tàu Mă Lai. Tiếng máy gầm rú v́ phải chạy hết tốc độ nghe rất đau ḷng, lo lắng cho cái John Deer già nua này lắm, nhưng không thể chạy chậm lại. Mỗi phút giây c̣n thoát chạy trên mặt biển lúc bây giờ quư lắm, giá trị của thời gian đếm liền với sinh mạng của chiếc tàu và thuyền nhân.

Một lúc sau, tụi cướp mở đợt tấn công kế tiếp. Lần này,chiếc tàu màu vàng chạy cặp gần hơn, rồi bất chợt nó quay ngang húc chúng tôi. Mũi chiếc tàu dựng cất cao lên, tàu chẻ sóng phóng vụt vụt tới đâm vào hong phải.

Đèn pha rọi chúng tôi chói chang.

Liếc nhanh sang trái, thấy chiếc tàu cướp thứ hai cón cách khá xa, chừng như nó muốn theo dỏi cách tránh né và phản công của chúng tôi, chưa có vẻ nhập trận ngay, tôi quyết định cho táu né sang trái.

Tôi gắp rút kéo cần ga, hạ ngay tốc độ, gọi Vũ:

- Số "de" Vũ!

Nhịp nhàng Vũ đổi số thật nhanh. Tôi kéo ga cho con tàu thắng gắp lại và chạy lùi nhanh xéo sang phải, rồi tức tốc hạ thấp tốc độ lần nửa. Vũ hiểu ư, không chờ gọi, đạp embrayage chuyển trở lại số tới. Số gài xong, máy vứa chớm tới, tôi kéo cho máy chạy hết tốc độ, gặt nhanh cần lái cho tàu né quặt ngang qua phía trái để tránh. Nhờ thắng lùi lại, tàu chúng tôi né thoát cái húc của tàu cướp, hai thân tàu nhập gần nhau thật gần, bom xăng khai hoả và nối nhau bay sang tàu Thái. Trời nhá nhem tối, những ṿng lửa trông thật đẹp, thật hào hùng.

- Chết mẹ mày chưa!

Có người kêu lên hả dạ cùng với tiếng reo ḥ vang dậy của đội nghênh chiến trên khoang. Vũ vui mừng la lên cho tôi biết t́nh h́nh:

- Chay xăng lọt vô pḥng lái...Không biết tay nào chọi nghề quá!

Khi tàu quay ṿng lại, tôi thấy bọn cướp c̣n đang nhốn nháo chửa lửa và cứu thằng lái tàu. Tôi khoan khoái trong ḷng, anh em trên tàu vừa ghi thêm một chiến tích. Lấy lại hướng, theo ánh đèn đỏ, tôi cho tàu tiếp tục chạy lẹ vào Mă Lai. Không thấy chiếc màu xám đưổi theo, chắc nó ở lại tiếp cứu đồng bọn. Anh em trên tàu vừa vui mừng hy vọng chúng bỏ cuộc vừa lo lắng một trận trả thù tàn bạo sắp tới. Nh́n ánh đèn đỏ bây giờ có vẻ sáng rơ lắm, chúng tôi đă đến gần nó lắm rồi. Tôi mừng và nôn nao lo lắng, mong sao thoát khỏi bọn cướp. Xót cho cái máy già nua, nhưng phải tận dụng thời gian, chúng tôi đành phải giữ tốc lực nhanh tối đa, cố gắng rút ngắn khoảng cách đến Mă Lai.

- Chết rồi, thùng nước bị sôi!

Vũ hốt hoảng kêu lên.

Chưa kịp hỏi han chi thêm th́ thằng bạn đă tuột nhanh xuống hầm máy.

Tôi ngó ra sau thăm chừng đám tàu cướp. Một góc biển c̣n ánh đèn pha sáng, tụi nó vẫn c̣n đó, nhưng trong t́nh trạng máy đă bị nóng, tôi đành phải giăm tốc độ để máy nguội nhanh hơn.

Giữa lúc khốn cùn như thế này mà máy bị nóng.

Nước biển dùng làm nguội khối nước giăi nhiệt bên trong máy được chứa trong cái thùng biến chế từ "can" xăng phụ của xe Jeep. Suốt bốn tiếng đồng hồ máy phải liên tục chạy hết tốc độ, số lượng nước biển lưu thông qua dung tích giới hạn của cái thùng xăng, không đũ để kịp thời làm nguội máy và chính nó cũng bị nóng, sôi bốc hơi.

Bên dưới, bổng có tiếng nhiều người kêu khóc rối rấm lên. Tôi ngó xuống, thấy hơi nước mù mịt, bốc xuyên qua nấp thông trên mui. Pḥng máy đầy ấp người, nhưng không thấy thấy bóng dáng Vũ, tôi lo lắng hỏi thăm:

- Vũ đâu rồi?

- Anh Vũ bị phỏng nặng lắm.

Có tiếng hối hả trả lời.

- Làm ơn tránh qua một chút cho tui nói chuyện với thằng Tính.

Vũ lên tiếng. Khi người ta tản bớt ra, tôi thấy Vũ nằm nh́n tôi qua khung cửa trổ lên mui, gượng đau nó ráng nói lớn tiếng cho tôi nghe :

- Cái nắp bị tuôn răng ...Tao bị phỏng rồi, hết phụ mày chạy máy được!

Nh́n nụ cười gượng gạo của thằng bạn thân và vùng da thịt từ ngực xuống hết phần bụng của nó bị phỏng đỏ, nhầy nhụa dưới lớp thuốc thoa, dạ nào cũng thấy đau rát, tôi chỉ c̣n biết an ủi Vũ:

- Mày phải nằm nghỉ cho thuốc thấm... Nước máy ra sao?

- Chăm nước mới xong... không biết có bị nứt máy không!

Vũ tuy biết nguy hiểm, thấy thùng nước sôi quá, nó định vặn nấp nới chút ít cho thoát hơi bớt, để rồi mở ra chăm nước lạnh cho máy mau nguội, đừng bị "đứng" máy. Nhưng, cái nắp của thùng nước giăi nhiệt, vốn là cái "can" xăng phụ của xe Jeep, không chịu được áp xuất cao lại thêm cũ kỹ, răng đă bị ṃn lỏng lẻo. Khi Vũ vặn xả lỏng đi, các ṿng răng bên trong không c̣n bám chặt được, nắp bị sức ép của nước sôi tống văng đi, hơi và nước nóng làm nó bị phỏng nặng.

Có ánh đèn pha từ phía sau, Vũ cũng thấy, nó lo lắng:

- Đ.M. tụi nó c̣n theo ḿnh hả mậy?!

- Ừ , c̣n xa...Mày cứ nằm nghỉ đi

Tôi nói cho Vũ yên tâm. Cái máy bây giờ không thể chạy nhanh như trước được, phải ráng dưỡng thêm chốc lát cho máy giăm nhiệt độ. Khi tàu cướp Thái Lan muốn đuổi theo th́ dù có chạy hết tốc độ cũng không thoát chúng nó được.

Đă gần mười giờ đêm rồi!

Gần nửa ngày theo đuổi và tấn công, bọn hải tặc Thái vẫn chưa hạ được chiếc tàu mong manh của chúng tôi. Thuyền nhân 3392 không những đă bất khuất chiến đấu bảo vệ con tàu, c̣n gây cho bọn hải tặc Thái kinh hoảng và nhiều lần bị tổn thương. Nhưng sức người và con tàu đă vượt quá khả năng. Với tốc độ như hiện tại chúng tôi không thể nào đến bờ trước khi tàu cướp đuổi tới và không biết máy c̣n chạy thêm được bao lâu. Vũ bị phỏng nặng, không t́m đưọc ai có thể đứng máy để thay đổi số, tàu chỉ có thể chạy nhanh hay chậm với một số tới mà thôi. Bom xăng chỉ c̣n sót lại vài chai, để phản công cầm chừng. Khi bọn hải tặc gọi thêm chiếc thứ hai, bọn cướp đă quyết tâm tấn công hạ tàu. Cứu chửa đồng bọn và pḥng lái bị bom xăng xong, chắc chắn chúng nó không bỏ cuộc sẽ đuổi theo trả thù. Trận tấn công sắp đến chắc sẽ là trận quyết tử sau cùng của thuyền nhân 3392.

Biển về đêm, ánh đèn đỏ trên bờ biển Mă Lai càng sáng tỏ. Chỉ c̣n chừng tám hải lư, khoảng mười lăm cây số, chúng tôi sẽ đến bến bờ Mă Lai.

Đây, Mă Lai!

Bến bờ tự do hằng mơ ước của hằng triệu người Việt Nam và cũng là ước mơ của bảy mươi ba người chúng tôi. Miền đất hứa là đây, ngay trước mắt đấy, nhưng từ phút giây này đă biến thành ước mơ viễn vong. Chúng tôi nh́n ánh đèn trên đất Mă Lai với muôn vàn xót đau nuối tiếc.

Đêm nay, bao nhiêu thuyền nhân sẽ phải uất hận chôn vùi thân xác và ước mơ tự do trong biển lạnh.

Trời sao quá khắc khe!

Định mệnh sao quá oan nghiệt!

Hôm nay, ngày thật dài !

Niềm vui thấy được bến bờ tự do lại quá ngắn ngủi.

Tiếng máy dầu cặn chậm buồn, mệt mỏi như ḷng người trên tàu. Tội nghiệp cái máy già nua yêu quư đă dâng hiến hết năng lực cho chúng tôi vượt thoát t́m tự do. Trời như đứng gió, không gian chừng như trùn hẹp lại, hơi thở nghẹn trong ḷng ngực. H́nh như ai cũng linh cảm được, một cuộc chiến đấu sống c̣n sau cùng sẽ rất khốc liệt và không ai muốn khuyên nhau những điều mà mọi người đều biết. Tôi nh́n Vũ nằm nhắm mắt, mặt đanh lại ráng chịu đau, nghe xót rát trong ḷng và đầu óc rối rấm. Tôi biết sang số, nhưng không ai đăm nhận phần lái tàu trên mui. Đổi số vụng về làm tắt máy, có khi c̣n nguy hơn là để yên như cho nó chạy tới như hiện tại. Cần ba anh em thay nhau điều khiển tàu, anh Ba đă phải ở lại, bây giờ Vũ đă phải nằm dưỡng thương. Đội chiến đấu ngoài mũi tàu yên lặng đứng dựa lưng vào thành tàu nghỉ ngơi và chờ đợi. Đa số tuy âu lo và mệt mơi nhưng vẫn giữ được tinh thần cương quyết, bất khuất. Luốc, Duy, Dân và anh em trong nhóm bom xăng chia nhau thăm hỏi bà con t́m trong hành lư, lục lọi khắp hóc kẹt trong khoang, xem may ra có c̣n t́m thêm được lon chai để làm làm bom xăng.

Biển yên b́nh. Hồi chiều, bực thằng lái Thái Lan, cởi áo quăng đi, bây giờ gió đêm làm cái cơ thể thiếu ăn uống nghe se sẻ lạnh. Tôi nh́n đồng hồ, vài phút ngắn nửa qua mười giờ đêm rồi.

Từ sáu giờ chiều, bốn giờ qua, tưởng như cả một ngày dài.

- Làm bậy ít hơi cho ấm đi anh Tính.

Duy chồm lên mui, vói tay đưa cho tôi điếu thuốc đốt sẵn.

Tôi thăm hỏi Duy :

- Tài ở dưới với Vũ ? Em thấy anh Vũ ra sao ?

- Ảnh lỳ lắm, em chẳng ảnh nghe kêu nói ǵ, nhưng nh́n chỗ phỏng th́ chằc là ảnh đau lắm.

Tôi nh́n thăm chừng ra phía sau, đại dương mênh mông, chỉ c̣n thấy đêm đen. Cái vắng lặng ngột ngạt rờn rợn. Tôi không thấy mừng, không tin chúng nó bỏ cuộc. Tôi bàn với Duy:

- Anh nghi tụi nó không bỏ tàu ḿnh đâu! Nó tắt đèn bám theo ḿnh để bất ngờ tấn công. Mất ánh đèn nảy giờ có hơn năm phút rồi. Năm đến mười phút nửa là tụi nó tới ḿnh. Anh em ráng đôn đốc bảo nhau giữ vững tinh thần, lắng nghe động tịnh. C̣n bao nhiêu bom xăng ḿnh gom lại chơi hết.

Tôi nuối tiếc nh́n ánh đèn đỏ sáng lấp lánh cùng hàng triệu v́ sao trên bầu trời. Có phải triệu anh linh của đồng bào tôi, tử nạn khi vượt trốn loài cộng sản dă man, đang nh́n xuống âu lo và thấp cho chúng tôi những ngọn nến nguyện cầu?

Như tôi đă linh cảm, bất chợt từ bên phải có ánh đèn pha sáng cắt đêm đen và bên trái chiếc màu xám cũng bật đèn rọi xuống tàu chúng tôi.

Biết ḿnh có chạy nhanh cũng bằng thừa, làm sao qua nỗi sức máy của tàu cướp, nhưng bản năng vùng dậy, sự sống c̣n cho hơn bảy mươi sinh mạng, tôi tăng hết tốc độ máy chạy thẳng tới. Sóng ùn ục đạp cuộn ra sau, tiếng máy rú lên đau đớn như những nhịp co thắt trong tim và thân tàu bươn bả trốn chạy trong vô vọng. Như loài thú đói đă thấy được con mồi, hai con quái vật khổng lồ đồng quay mũi chẻ sóng phóng đến. Đèn pha từ tàu cướp châu vào nơi tôi đứng lái, ánh sáng chói nóng như mang theo cả lửa thù, tôi ráng tránh ánh sáng để khỏi bị loá mắt. Lạ lùng, cái thằng lái tàu này thuận quay sang trái hay sao! chiếc màu vàng vẫn từ bên phải húc thẳng vào giữa tàu. Tôi nh́n sang trái thấy lạnh dọc trên sóng lưng:

- Chết rồi!

Đám hải tặc trên tàu màu xám đă theo dỏi trận xáp chiến vừa qua, rút kinh nghiệm, đă quay mũi tàu đang phóng tới chận gần phần đuôi. Chiếc 3392 giờ đă hết phương hướng để thoát. Vũ không bị phỏng, c̣n đứng máy được để giúp tôi cho máy chạy ngược lại, tàu cũng chưa chắc đă thoát hẳn hai cái húc từ hai phía, chận đần và chận cả đuôi.

-Tàu ch́m!

Tôi la lên báo động.

Không c̣n phương cách nào khác để cứu chiếc tàu, tôi gắp rút kéo hạ tốc độ cho tắt máy, bẻ nghiêng tàu sang trái cầu may cho tàu bớt sức va chạm.

Đùng!

Tai nghe như có tiếng nổ quả lựu đạn sát bên, tôi căm thấy thân người bị tống bay lên cao.

Một lực nào nào đó thật khủng khiếp tung tôi lên. Tôi không biết ḿnh c̣n sống, sắp chết hay đây là linh hồn ḿnh đang bay bổng lên cao.

Bỗng tôi thấy thân người bị va đập mạnh, rồi ch́m hụp trong khối nước. Nước lạnh làm đầu óc tôi bừng tỉnh. Mắt cay rát, thấy xung quanh tối đen, tôi nhận ra ḿnh đang ch́m trong biển. Nước mặn đắng, đầy ngập trong mũi, trong miệng.

Nghẹt thở!

Tôi đạp nước cố trồi người nhanh lên mặt biển.

Thật kinh hoàng!

Một vùng biển sáng trắng ánh đèn.

Tôi không nh́n ra được đâu là thân dạng con người!

Có con người nào sống sót hay không?

Trong vùng ánh sáng, mặt biển như một mảng sông gần chợ nhóm, bị rác rưởi trôi dạt tấp đầy mặt nước. Hành lư, vật dụng, mảnh ván tàu bể vụn lẫn lộn nhau và hai chiếc tàu cướp đang chạy quét rọi đèn pha gần ngay phía trước. Tôi nh́n quanh quẩn không t́m thấy bóng dáng của chiếc tàu thân yêu. Có mảnh ván tàu theo sóng trôi ngang, tôi bơi tới ôm giữ lại làm phao và điểm tựa để nhóng người lên cố t́m con tàu, kiếm Vũ, kiếm tất cả những ai trên tàu ḿnh.

Đâu là Hiền và Hiếu, hai đứa con của anh Ba?

Đâu là những khuôn mặt trẻ thơ?

Trời hởi! Làm sao trẻ con sống sót được trong biển cả và đêm đen?!

Những người trọng tuổi, phụ nữ yếu đuối làm sao bơi để sống c̣n?!

Những anh em thanh niên anh dũng trên tàu ḿnh, ai c̣n ai mất, đâu hết rồi?!

Nghe tiếng người gọi nhau, kêu khóc lẫn lộn với tiếng sóng đập rào rạt, nhưng không nh́n thấy đưọc ai cả. Sóng và bóng đêm che khuất hay người kêu la xong bị ch́m mất chăng?!

Tôi thấy ḿnh không c̣n cầm được nước mắt. Tôi lại hối hả nương tấm ván bơi và t́m kiếm. Chợt nghe có tiếng gọi tên ḿnh, quay lại thấy Duy đang bơi tới, mặt Duy bê bết vết máu.

- Anh Tính!

Tôi mừng rỡ khi thấy Duy c̣n sống, phóng người nhanh lại đẩy tấm ván cho Duy vịn:

- Gia đ́nh, anh em đâu?

- Em hết biết rồi! …Bị nó chặt trúng, em bơi thoát ra đây mới gặp anh thôi!

Tạt nước rửa bớt vết máu trên mặt Duy, máu c̣n đang chảy xuống nhưng vết thương trên trán cạn. Bơi đẩy Duy, hai anh em chúng tôi cùng tránh nhanh ra chỗ không có ánh sáng.

Tôi vỗ vai Duy căn dặn:

- Em ôm tấm ván này bơi tránh xa ánh đèn và tàu tụi Thái. Mệt cũng ráng bơi cầm chừng, ngưng là chết lạnh.

Tôi quay trở lại vùng có đèn, ráng t́m xem có c̣n thấy đưọc ai nửa, nhưng chẳng c̣n ai quanh tôi. Một đợt sóng đưa tôi lên cao, may sao thấy mũi tàu đang trồi lên gần đấy, tôi bơi nhanh lại. Cái neo, tôi cuộn cất trong hầm mũi trước khi ra khơi, lúc tàu bị húc gảy làm hai ch́m, theo ḷng tàu vở trống rơi xuống biển, nhờ vậy neo giữ mũi tàu nằm lại ngay đây. Biết con tàu đă ch́m, nhưng khi ôm vịn cái mũi tàu, tôi nghe nước mắt sôi nóng căm hờn. Tôi uất hận nguyện xin với đất trời:

- Tôi phải sống, để thế hệ kế tiếp biết tội ác của loài cộng nô và bọn hải tặc Thái. Tôi xin thề rằng, cho đến hơi thở sau cùng, tôi không bao giờ quên và không bao giờ tha thứ cho bè lũ cộng sản và bọn hải tặc Thái Lan.

Rất đông người, hầu hết là phụ nữ, đă chen chúc núp trốn trong hầm mũi, giờ không thấy ai quanh đây!

Những ai đă bị kéo lên tàu Thái như Duy để bị trả thù vùi dập, bao nhiêu đă vĩnh viễn vùi thân xác trong ḷng biển lạnh đêm nay và có c̣n ai đang bơi thoát lũ dă thú mặt người Thái Lan?

Tôi bơi ṿng quanh mũi tàu, gỏ vào vỏ tàu làm hiệu gọi thử, rồi áp hai ḷng bàn tay và tai vào lắng nghe động tịnh, nhưng hoài công, chỉ c̣n tiếng sóng biển vỗ đ́ đùng đáp trả.

Biết chẳng mong ǵ c̣n thấy được Duy, nhưng tôi cũng ngoái nh́n thăm chừng trở lại hướng chia tay với Duy. Duy đă bơi mất khuất đâu đó trong bóng đêm và sóng biển. Tôi có lo lắng nhưng tin ở Duy với sức trai trẻ rất nhiều hy vọng thoát hiểm và sống sót. Tấm ván chỉ đũ để giữ cho một người không bị ch́m khi không c̣n sức bơi, nên tôi không thể bám theo Duy. Thà tách ra biết đâu sống sót được một.

Ván tàu bể vụn bây giờ trôi tản mạn đâu hết. Không thấy bóng dáng người nào sống sót và cũng không t́m được vật ǵ làm phao. Không thể nào cứ bơi người không quanh quẫn trên biển cả như thế này được, tôi dựa vào mũi tàu để tránh bớt sóng và dưỡng sức. Chợt nhớ tới cái nấp hầm mũi, ngó lên thấy nó vẫn c̣n đậy trên miệng hầm, chờ có đợt sóng đưa lên cao, tôi vói tay ráng phóng người leo lên mũi tàu. Trật vuột vài cái, rồi may mắn cũng bám được vành nấp, mừng vô cùng. Cái nấp hầm chừng một mét vuông, b́nh thường đứng dỡ lên đậy xuống, để lấy neo, cất neo và vật dụng dễ dàng, bây giờ sóng biển lắc lư lại dốc ngiêng nghiêng, chân đứng bám trơn trợt, lại thêm đuối sức hay chấn động mạnh làm miệng hầm bung vẹo làm nấp bị kẹt dính, tôi đeo lên kéo nó không nhúc nhích. Có ánh đèn pha quét tới, tôi buông tay cho người tuột chuồi xuống biển nằm yên chờ đèn qua và tính cách khác.

Mũi tàu chỉ xuống qua cạnh nấp hầm chừng một mét là hết, bên dưới là khoảng trống của khoang tàu. Mực sóng đang nằm khoảng giữa. Cái neo bị chùi lọt xuống biển như vậy bên trong hầm mũi không c̣n sót chướng ngại vật, tôi nghỉ là an toàn để chui vào. Tḥng một tay xuống ḍ t́m, tôi nắm giữ mép ván của mũi tàu lấy thế, chờ sóng rút xuống cho khoảng ngắn lại, tôi rút người xuống chui lẹ vào bên trong. Tay vẫn giữ hờ mép ván mũi để có thế rút người chui ngược trở ra, tôi dùng tay c̣n lại và chân quơ ḍ cho chắc là trống và an toàn mới buông tay ra. Bên trong tối đen, hơi ngột mùi dầu cặn, nhưng thở được. Chỉ thấy chạm vài vật nhỏ lỉnh kỉnh, không c̣n sót người nào, thi thể ai hay vật ǵ lớn bên trong. Quen thuộc lườn tàu, tôi bám theo đà của khoang để leo lên. Khi ngang với nắp hầm, tôi xoay lại lấy chân đạp nhóng các cạnh, cho nấp bung lỏng ra đôi chút. Căm thấy cái nấp di động có vẻ nhẹ, tôi ngưng, sợ lở chân, nấp văng hẳn xuống biển, sóng đưa đi mất, khi chui ra được không biết đâu để t́m, lại hoài công và tiếc lắm. Biết đâu, đây là tấm ván lớn sau cùng c̣n sót lại!
Trở ra bên ngoài, tôi chờ sóng để phóng lên bám vào nấp. Lần này, chỉ cần chịu chân lên mũi tàu, hai tay tôi kéo thử, nấp bung nhốm ra ngay. Giữ nấp, tôi ghịt mạnh một lần nửa, cái nấp và tôi cùng nhau rớt chùi xuống biển. Không c̣n t́m được ai, bám theo tấm ván lớn dễ bị lộ dạng, tôi bơi đi ngay.
Không biết bơi đến đâu, trước mắt phải tránh càng xa hai chiếc tàu của tụi cướp biển.

Có lẻ đang bơi cùng chiều với sóng biển, không mấy chốc, tôi thấy ḿnh đă cách xa vùng ánh sáng của đèn pha. Bây giờ, quanh tôi là sóng biển và bóng đêm. Nằm thấp trên mặt nước, hết thấy được ánh chớp của ngọn đèn đỏ trên đất Mă Lai, nhưng tôi biết chắc nó đang nằm ngay phía sau ánh đèn của hai chiếc tàu Thái Lan đang chạy quần quanh chỗ tàu ch́m. Như vậy, càng lúc sóng càng đưa tôi xa về hướng đông nam. Cái địa bàn đeo trên ngực đă bị văng mất khi thân thể bị tung lên cao hay lúc ch́m xuống biển, tôi không biết. Tiếc vật kỹ niệm gần gũi bấy lâu nay, chớ phướng hướng và sinh mạng bây giờ do đất trời cùng biển cả định đoạt. Nhớ lại cái đồng hồ, mớí hay nó bị vuột khỏi tay tự hồi nào. Giờ này khoảng mười hai giờ đêm, tôi đă bơi trong biển chắc cũng được hai giờ rồi. Bám vào cái nấp hầm như thế này, tôi không biết ḿnh c̣n bơi thêm đuợc bao lâu nửa.

Đêm tối, biển cả mênh mông, sóng nước trùng trùng.

Nước biển trở nên khá lạnh, tôi không rơ ḿnh đang bị sóng đưa xa ra vùng biển ngoài khơi hay v́ cơ thể đă sắp kiệt sức. Bản năng sinh tồn thúc dục tôi bơi, cứ bơi, dù biết rằng sức ḿnh không sao cưởng lại được sóng gió của đại dương. Tôi tự an ủi ḿnh đă gặp may mắn, sóng không đẩy tôi ngược về hướng bọn cướp biển. Thà bị vùi thây trong ḷng đại dương, c̣n hơn phải chết trên tàu bọn dă thú Thái Lan.

Khi vượt trốn loài cộng phỉ, thuyền nhân 3392 đă chấp nhận hy sinh tính mạng của ḿnh. Chúng tôi đă thoát ra hải phận quốc tế, đă thấy được ánh sáng từ đất liền và chúng tôi sắp được đặt chân lên lảnh thổ quốc gia Mă Lai, như hàng triệu người t́m đường vượt thoát ngục tù cộng sản vẫn mơ ước. Mọi người đă làm hết sức ḿnh cho con tàu, đă chọn con đường liều thân, bất khuất trước bạo tàn, đấu tranh cho đến hơi thở sau cùng.

Tôi chậm răi bơi, ḷng thanh thản măn nguyện, sẵn sàng chờ lúc thoát khỏi xác thân. Ngước nh́n triệu v́ sao trên bầu trời, đâu đó là anh linh của những thuyền nhân 3392 đang sáng lấp lánh, tôi thấy ḿnh t́m lại được an b́nh trong tâm hồn. Trên cao ấy là nơi tôi sẽ được gặp lại các chiến hữu và thuyền nhân thân yêu của tôi. Rồi đây, tôi sẽ được cùng hồn thiêng đồng bào tôi, bay trở về trừng trị loài cộng sản phi nhân, cho quê hương tôi sạch loài quỉ đỏ.

- Cứu tôi với!

Nghe phía sau lưng có tiếng người la thất thanh, tôi dừng bơi, lên tiếng hỏi nhưng không nghe ai đáp lại và nh́n quanh cũng chẳng thấy ai.

Từ khi ôm tấm nấp hầm mũi bơi đi, chốc chốc nghe tiếng kêu gào rồi yên lặng. Tôi gọi lại, lần nào cũng chỉ nghe tiếng sóng tiếng gió đáp lời. V́ thiếu ngủ, mỏi mệt, nên tâm thần đang lơ mơ trong mộng, hay bị ám ảnh bởi tiếng kêu gào của đồng bào tôi, hay ai đang bơi đâu đó kêu la rồi kệt lực tàn hơi, nhưng nh́n quanh tôi chỉ thấy bóng đen của đêm tối.

Thấy lạnh trên lưng, vịn mép ván, tôi trầm thấp người xuống biển một lúc cho ấm. Uống ca chanh đường của "chế" Hai xong th́ thấy tàu cuớp biển, không ai trên tàu c̣n bụng dạ nào nghỉ đến buổi ăn chiều nửa, bây giờ cũng không thấy đói lắm, nhưng lạnh và lạnh ít hơn khát. Ban đêm, không thấy được lúc nào có sóng to đập tới, không may hít vào nhầm lúc sóng ụp lên, nước biển chảy luồn từ mũi xuống cổ họng mặn đắng. Cứ phải ực nước biển vào mũi vào miệng, khát thêm khát.

Chợt tôi thấy ở xa xa bên phải, trên mặt nước chừng như có ánh sáng xanh v́ nước biển mặn bị dấy động mạnh. Tôi liên tưởng đến cá mập đang sục sạo t́m mồi, t́m tôi. Tính rút người nằm gọn lên tấm ván, nhưng nghỉ lại, ván thuyền cũng chẳng che giúp được ǵ với sức mạnh của hàm răng cá mập, thà để người trống thoáng cho nó nuốt gọn, chết dễ hơn. Cầu mong sẽ là một con cá nào to, nó thanh toán tôi trong vài cái để chết cho nhanh lẹ. Hụp xuống ngâm đầu xuống biển một lúc, trồi lên, lấy tay khoác nước vuốt rửa mặt cho tỉnh táo rồi quay nh́n trở lại nơi có gợn sóng xanh lần nửa. Tôi không mơ ngủ, vệt sáng ẫn hiện vẫn c̣n đó, chốc chốc lại có ánh nước tung lên chớp sao xanh lấp lánh. Thử đập chân bơi theo nhịp nước tung lên, tôi thấy giống như nhịp chân người ta bơi hơn. Chắc là một người nào đó đang bơi đàng trước, nghỉ là Duy đang bơi, tôi gọi lớn:

- Duy!

Không nghe trả lời, tôi thử gọi tiếp với tên Vũ, Tài, Luốc, Dân…nhớ đến tên ai trên tàu, tôi gọi hết. Trong đêm đen, tiếng tôi cứ ch́m mất trong sóng gió, không nghe ai đáp trả. Đẩy tấm ván, tôi cố gắng bơi thật nhanh lên cho gần hơn và hy vọng nhằm lúc gió xuôi chiều sẽ tiếp mang tiếng tôi đến người bơi phía trước, tôi gọi tiếp:

- Ai bơi đó?

Một cơn sóng to ụp tới, tôi bị sặc nước, lại uống thêm những ngụm nước pha muối. Vuốt mặt, vuốt mắt mũi cho bớt nước, ngó ra trước thấy mất ánh sáng xanh. Ai đó đă bị đợt sóng to hồi nảy cuốn đi hay sóng đánh xoay tấm ván làm tôi lạc hướng?

- Tính đây, ai bơi đó?

Tôi gọi thêm lần nửa, không ai trả lờ́, nh́n kiếm xung quanh cũng không c̣n thấy ǵ nửa. Cầu may, tôi gọi tiếp qua các hướng khác nhau, nhưng mất dần hy vọng.

Mất dấu người bơi đàng trước, cũng chẳng nghe ai đáp lời, tôi sinh năn ḷng, thử gọi thử thêm một lần cuối xem sao. Không rơ ḿnh bị mất tiếng hay giữa đại dương với sóng và gió tôi nghe tiếng gọi của chính ḿnh thật lạc lỏng.

- Anh Tính hả?

Chợt nghe như có tiếng gọi tên tôi, nhưng quanh ḿnh không thấy ánh nước sáng xanh hay ai bơi gần cả. Tôi nghỉ, rất có thể nhằm lúc người ấy ngưng bơi nên nghe được tiếng tôi gọi và trả lời. Tôi mừng quá, lên tiếng đáp lời ngay:

- Tính đây!

Nh́n qua hướng người gọi thấy có ánh nước đập tung lên, tôi gọi lớn:

- Ở yên đó! Chờ tôi tới!

Tôi tin là ḿnh không mơ hay bị ám ảnh, cũng không phải chuyện hoang đường, tiếng một thanh niên gọi tên tôi nghe khá rơ, tôi bơi nhanh đến. Thật vậy, chừng chục cái bơi tôi thấy bóng một người đang ôm ván đạp nước cầm chừng chờ và hỏi tôi:

- Anh Tính hả? Thành đây!

- Thành đấy à!

Tôi đáp lời và ráng nhớ xem ai là Thành. Hơn bảy chục người trên tàu, hầu hết là bà con hay thân quen với Vũ, tôi chỉ biết vài người trong gia đ́nh Vũ. Suốt ngày đêm tôi giữ cần lái trên mui, không mấy dịp thăm chuyện với ai lạ; kể cả thầy Sơn, tôi chỉ chào thầy khi thầy lên tàu. Thầy Sơn dạy môn Toán cho Vũ và tôi. Thầy chào lại, chắc chắn thầy không thể nh́n ra thằng học tṛ năm lớp sáu và lớp bảy. Mấy hôm nay, tôi chưa có thời gian để xuống thăm hỏi thầy thêm. Thầy trốn đi với hai đứa con, một trai và một gái tuổi mười ba hay mười lăm chi đó. Không biết thầy và hai đứa con giờ ra sao?!

- La Giang Thành đây anh.

- May quá ḿnh c̣n gặp nhau.

Tôi cũng không nhớ biết La Giang Thành là ai, đành phải trả lời chung chung. Chúng tôi bơi đâu mặt thăm hỏi nhau, nói như hét vẫn nghe tiếng được tiếng không. Thấy tấm ván của Thành nhỏ, chỉ vừa cho một người, tôi đeo sang bên phải, đưa cái nấp hầm mũi gần lại, gọi lớn cho Thành nghe:

- Sang đây, bơi với tôi.

Thành nghe tôi, bám sang tấm nấp hầm mũi với tôi. Cùng đeo chung tấm ván, sóng lớn không tách đùa lạc nhau. Thương tiếc tấm ván, chúng tôi kéo miếng ván nhỏ của Thành chất nằm chồng lên tấm nấp hầm rồi cùng đạp nước bơi đi. Bơi giữa đại dương, gặp người đồng cảnh ngộ, không sao diễn đạt được xúc động bằng ngôn từ. Trong nỗi cô đơn và tuyệt vọng giữa đại dương bây giờ có người kề cận, niềm hy vọng le lói trong đêm đen.

Ánh đèn pha và đám tàu cướp Thái Lan man rợ đă mất biệt từ lâu lắm rồi. Ngoài tiếng sóng đập vào chúng tôi, không c̣n nghe ai kêu la hay gọi nhau như hồi nửa đêm. Chúng tôi khuyến khích, nhắc nhau bám chặc vào phao ráng nhớ bơi để cơ thể được ấm và không bị ngủ gục vuột tay khỏi tấm ván, sóng đánh văng đi mất. Có vài lần tôi có cảm giác như có thân ḿnh của loài sinh vật khá lớn, da trơn láng chạm vào người, nhắc nhở tôi đến cái đe doạ của loài cá mập, nghe rởn lạnh cả người.

Thành và tôi nằm nghiêng mặt trên tấn ván để tránh sóng đùa thẳng vào mũi miệng, chậm rải bơi để dưỡng sức. Người bơi cứ bơi, sóng gió mặc t́nh đưa đẩy. Xác thân và số mạng không biết trôi dạt đi nơi đâu, chuyện ǵ sắp xảy đến, bao giờ sẽ tận cùng.

Luyến nhớ, xót thương cùng uất hận chồng chất, miên man nối nhau xoay quần trong đầu. Tôi thấy nước mắt trên những khuôn mặt ngây thơ, trên lớp da sạm nắng đă hằn xếp dấu thời gian của những thuyền nhân trên tàu. Đây, vết dầu máy bôi nhoè nhoẹt bên ánh mắt kinh hoảng tuyệt vọng. Đây, trẻ con ngơ ngác ôm chặt lấy người thân khóc râm rứt. Lời cầu kinh trên bờ môi run rẩy, tiếng người kêu thét gọi t́m nhau trong tiếng sóng của đại dương… vẫn c̣n đâu đây, âm vang bên tai. Tôi thấy Mẹ tôi lau dấu nước mắt lúc nghe tin tôi trốn xuống tàu chờ dịp vượt thoát, bàn tay cằn cổi của Ba tôi đang nằm trong ḷng tay tôi khi ân cần bắt tay căn dặn lúc tạ từ. Thương Ba Mẹ lắm! Cha mẹ già chịu đựng quá nhiều mất mát. Không chấp nhận giăng dạy cho tuổi trẻ những giáo điều xảo trá của loài cộng sản, Ba đă phải bỏ trường lớp, chấp nhận khốn khổ thà dầm ḿnh trong bùn đất ruộng nương để tạo hạt gạo trắng sạch, sống qua ngày.

Mất mát cuốn đi thêm mất mát!
Dù biết rằng khi tiển con ra đi là đă nghe mất mát, Ba Mẹ tôi sẽ ra sao khi hay tin con đă đi không đến bến bờ Tự Do. Tôi nghe ḿnh nghẹn lời cầu xin Ba Mẹ tha lổi cho đứa con đă không c̣n dịp chăm sóc, mang an b́nh cùng niềm vui đến với mẹ cha khi trọng tuổi.

Càng về khuya sức người càng mệt mỏi. Tiếc tấm ván của Thành, ráng mang nó theo xem có gặp ai cần ván làm phao sẽ giúp. Giữ tấm ván cho nó nằm bên trên cái nấp hầm, càng lúc cảm thấy vướng víu quá, mỗi lần sóng đánh tới cả hai phải mất thêm sức kềm cho nó đừng bị văng xuống biển hay chạy vào đập trúng mặt mũi. Chúng tôi bàn với nhau, đến lúc này chắc không c̣n hy vọng ǵ gặp thêm được ai nữa, đành phải bỏ bớt miếng ván dư này. Thành nới tay cho tôi kéo nó sang một bên, đẩy tấm ván xuống biển và chỉ vài đợt sóng nó bị cuốn đi mất biệt. Nhớ thương chiếc tàu, tiếc tấm ván như một phần thân thể, nhưng sức cả hai đă mỏi mệt.
C̣n lại cái nấp hầm hai người bám giữ dễ dàng hơn, đở mỏi tay và mất sức hơn nhiều. Sóng đưa Thành và tôi lao chao trên biển, chốc chốc ụp nước trên mặt mũi, mỗi lần nói phải lấy hơi la lớn tiếng, lại thêm mỏi mệt nên cả hai dần dà lười nói chuyện với nhau. Nảy giờ, cũng lâu rồi chúng tôi yên lặng với những suy tư riêng, lắng nghe người bên cạnh c̣n bơi là yên tâm rồi. Coi như đêm nay là đêm thứ tư tôi không được ngủ, cộng thêm một đêm nằm trằn trọc chờ sáng trước ngày đi. Chắc v́ phải uống nước biển, không thấy đói cho lắm. Cái lạnh, khát và buồn ngủ xô đẩy nhau, xoay quanh trong đầu. Sóng đánh tới tỉnh ngủ lại nhớ tới khát, rồi lạnh. Càng về khuya sóng và gió càng lạnh. Người ta nói khi phải đối đầu với cái chết con người trở nên dũng mảnh hơn khi chiến đấu để sống c̣n. Tôi không tin tôi có được cái sức mạnh vùng dậy đó, chính Ơn Trên đă ban cho tôi may mắn cùng nghị lực để c̣n sống đến giây phút này.

Yên lặng một lúc, đầu óc lơ mơ mắt cứ muốn sụp xuống, không có sóng chắc tôi gục ngủ dễ dàng. Thành cũng yên lặng uể oải bơi. Tôi ráng đạp nước bơi mạnh lên và kiếm chuyện nói với Thành cho cả hai cùng tỉnh ngủ, quên chuyện lo buồn riêng tư. Tôi lớn tiếng gọi Thành, giọng lạc quan vui vẻ để đánh lừa tâm thần của ḿnh:

- Gần sáng rồi Thành!

Thành quay sang tiếp chuyện:

- Không biết mấy giờ rồi?

Trăng đầu mùa, hồi tối đầy thêm được gần một phần tư. Nh́n bầu trời tối đen, trăng đă lặn mất, tôi ước lượng với đêm hôm qua cộng thêm một giờ:

- Chắc gần ba giờ sáng rồi.

- Chừng nào có mặt trời?

- Cở hôm qua, sáu giờ…Ráng bơi, Thành!

Miệng bảo nhau ráng bơi, đầu óc nghỉ tới ba tiếng đồng hồ nửa mới sáng ḷng se thắt lại, hai anh em yên lặng trở về với lo âu. Phải bơi thêm ít nhất ba tiếng đồng hồ mới có mặt trời, coi như cả nửa ngày trời trong biển nước, có ngắn đâu!

Bơi được một lúc, chợt nhớ ra chu kỳ này mỗi ngày mặt trời sẽ mọc sớm hơn một phút, tôi mừng rỡ xoay qua nói với Thành:

- Hôm nay mặt trời sẽ mọc sớm hơn…!

- Đở quá hả… May cho tụi ḿnh!

Thành có vẻ vui hơn, nói thêm:

- Với lại …tàu đánh cá đi sớm lắm mà?

- Đúng vậy! họ không đợi mặt trời.

- Hy vọng gặp tàu sớm hơn!

Vài mươi phút nằm ngủ nướng, có khi chẳng thấy thấm vào đâu, nhưng một phút cho người kiệt sức trên biển nó lâu thật lâu, lâu vô cùng. Sớm được một phút mừng vô cùng!

Đêm lênh đênh bơi trong sóng nước với mong ước và lo âu làm đêm càng dài ra chừng như bất tận. Cả đêm, ngước nh́n thăm chừng bầu trời cứ thấy đen thâm thẩm. Bây giờ, những v́ sao có vẻ giăm bớt ánh lấp lánh, nh́n kỹ tôi thấy bầu trời không c̣n màu đen đậm đặc của ban đêm, đang ửng chút ánh xanh lam.

- Trời sắp sáng!

Tôi nói với Thành.

Nghỉ đến lúc trời sáng, có tàu đánh cá chúng tôi nghe niềm vui reo trong ḷng, bên nỗi hồi hộp lo âu. Tôi vọt miệng nói thêm, như nói với chính ḿnh:

- Hy vọng không gặp tàu Thái Lan.

Không lẻ sui tận mạng! Chiều tối hôm qua gặp tàu cướp, sáng mai này lại gặp tàu cướp nửa sao ?! Nghỉ vớ vẫn rồi thôi, đành phó thác mạng cho trời, cho biển. Mỗi lúc sóng đưa lên cao, chúng tôi ngóng cổ kiếm xem có ánh đèn của chiếc tàu chưa.

Từ khi thấy bầu trời bớt tối, bóng đêm tan biến mỗi lúc một nhanh hơn. Năm mười phút ngó lên trời thăm chừng là thấy ngay sự khác biệt. Không bao lâu sau, dưới chân trời có ánh sáng của ban ngày.

Qua một đêm dài bơi trên biển, thấy được ánh b́nh minh, thấy hy vọng. Dù đă sáng, chưa thấy bóng dáng chiếc tàu nào và chưa biết sống c̣n ra sao, nhưng ánh mặt trời đă mang lại hơi ấm cho cơ thể, xua tan nỗi âu lo rất nhiều.

Chúng tôi c̣n sống!

Thành và tôi vui mừng khi được thấy ánh mặt trời.

Chúng tôi đă được sống hơn bốn ngày trong ánh sáng của Tự Do.

Đây, một ngày mớí!

Có phải đây là ngày thứ năm được sống và được làm người Tự Do ?!

Tuy rằng c̣n phải bơi trong sóng nước, chưa đến bến bờ, nhưng ước mơ thoát khỏi kềm kẹp của bọn cộng phỉ đă là sự thật. Triệu v́ sao lấp lánh theo hộ độ chúng tôi suốt đêm hôm qua đă yên nghỉ trong ánh sáng ban mai. Triệu anh linh của đống bào tôi vẫn c̣n đó! Tôi không thể quên triệu người đă v́ hai chữ Tự Do, hiến dâng thân xác ḿnh..

Một ngày làm người Tự Do đă quá đũ, như ước mơ!

Mặt trời lên nhanh, quay đi, ngoảnh lại đă thấy ló dạng lên bên trên mặt sóng. Ánh vàng cam rực rỡ nhưng hảy c̣n dịu mát để nh́n.

B́nh minh trên biển đông thật đẹp, đẹp tuyệt vời!

Tôi thấy cay ấm trong đôi mắt.

Bao giờ đêm đen của loài quỉ đỏ đang phủ trùm trên quê hương tôi sẽ tàn lụi, để đồng bào tôi có được niềm vui thấy lại ánh sáng của hy vọng và tự do như tôi được thấy hôm nay ?!

Xin cám ơn Ơn Trên, tôi đă được ban cho quá nhiều ơn phước. Nếu hôm nay tôi phải bay theo anh linh của đồng bào tôi, tôi đă rất măn nguyện.

- Anh Tính, sao ḿnh không thấy tàu?!

Thành lo âu, tôi cũng không biết tại sao:

- Lạ thật, không một chiếc tàu, không ai đi đánh cá vùng này !

Trời sáng cũng khá lâu rồi, bây giớ chắc cũng phải tám chín giờ sáng. Tia nắng chói chang, gió mang đầy ngập hơi nóng của mặt trời. Từ lúc thấy ánh sáng ban ngày, có hơn bốn tiếng đồng hồ rồi, ngóng trông nhưng chưa thấy được bóng dáng một chiếc tàu. Không thấy tàu buôn, cũng chẳng thấy tàu đánh cá lớn nhỏ nào cả. Ḿnh không thấy tàu, mong ǵ người trên tàu thấy hai sinh vật nhỏ nhoi đeo bên tấm ván đen mốc trong sóng đại dương; cái nấp hầm mũi chỉ một mét vuông này như miếng rác nhỏ trên mặt sông. Tôi phân vân, không rơ ḿnh đang ở xa ngoài khơi, hay trong vùng biển đảo hoang vắng?

Nằm trong nước không nhận định được rơ lắm, nhưng chừng nửa giờ rồi, có lúc tôi thấy luồng nước biển h́nh như hơi xám đục. Đợt sóng mới đùa vào có vài măng rong biển. Tôi chụp giữ được một cọng rong biển nhỏ, đưa cho Thành xem:

- Nước đục, có rong biển như vậy ḿnh đang ở vùng biển cạn, hay đang được sóng đưa vào gần bờ.

- Gần bờ mà hơn nửa buổi sáng rồi sao ḿnh không thấy tàu.

- Không lẻ đây là vùng hoang đảo?!

Tôi ngẩm nghỉ:

- Hoang đảo cũng có cách sống, cầu sao vô tới bờ biển.

- Sáng trắng rồi mà không thấy tàu đánh cá, làm sao bơi thêm một đêm nửa cho nổi!

Thành lo âu rất đúng. Chúng tôi bơi cầm chừng, chủ đích ngóng nh́n chung quanh, nhưng tàu thuyền vắng lặng một cách khó hiểu. Mặt trời lên cao, nắng và gió nóng hực, trong ḷng thêm bồn chồn thắc mắc. Từ sáng đến giờ không thấy tàu qua lại, càng về trưa chiều càng ít hy vọng gặp người cứu vớt hơn. Tôi nh́n cọng rong biển cầm giữ trong tay, nó gợi nhắc màu cây cỏ trên đất liền, ḷng bồi hổi trông mong.

Đợt sóng cuộn tới mang theo thêm một mảng rong khác. Xa xa ngoài trước có vật ǵ màu cam nhấp nhô trên sóng. Chúng tôi ṭ ṃ bảo nhau bơi nhanh đến xem. Không phải một, mà có chừng chục cái như thế phía trước, cái nào cũng cũ kỹ, nhiều màu trắng, vàng xanh lẫn lộn, rải rác trên mặt biển. Th́ ra đây là những cái phao cột theo hàng lưới để làm dấu. Có lưới, hy vọng có tàu đánh cá hoạt động quanh đây. Chúng tôi ráng bám giữ vào các phao này, không cho sóng cuốn đi nơi khác. Nằm tại đây, có nhiều hy vọng gặp tàu đánh cá chạy trong khu vực này hơn.

Đoán theo cở lưới cá, tôi bàn với Thành:

- Ḿnh không phải lo gặp cướp biển Thái Lan. Tàu đánh cá vùng này là tàu nhỏ, họ đi gần, chắc chắc là dân địa phương của Mă Lai. Tàu nhỏ th́ ḿnh khó thấy nó và người ta không nh́n thấy rơ giữa các đợt sóng, khó thầy tụi ḿnh lắm. Ráng nh́n kiếm tàu và làm cho họ thấy ḿnh.

Đúng như chúng tôi suy đoán, chừng nửa giờ sau có một chiếc tàu đánh cá chạy ngang. Nhưng nó chạy cách xa quá, chúng tôi ráng vẩy tay kêu gọi cầu may. Nh́n chiếc tàu từ từ mất dạng trên biển, chúng tôi tiếc lắm, vừa hy vọng gặp thêm chiếc khác, vừa phân vân biết đâu chỉ có một chiếc duy nhất.

May thay, chừng mười phút sau, có hai vệt khói gần nhau ngang bên phải của tôi. Chúng tôi quay tấm ván lại hồi hộp trông ngóng. Vài đợt sóng đưa lên cao, đă thấy được h́nh dạng chiếc tàu đánh cá. Qua một đêm dài bơi trên biển, tưởng đă chết, bây giờ gặp tàu làm sao không vui và không lo tàu không thấy ḿnh. Tuy tàu c̣n từ đàng xa, chúng tôi đă liên tục vẩy tay làm hiệu. Biết rằng tiếng người trên biển chẳng vang đi đưọc bao xa, cả hai vẫn ráng hết sức lực la gọi thật lớn. Tàu chạy gần hơn chiếc vừa rồi, thật gần. Hai chiếc nối nhau chạy ngang ngay trước mặt chúng tôi. Mặc t́nh chúng tôi ra hiệu và kêu gọi, không ai thấy chúng tôi, hai chiếc tàu cứ thản nhiên lướt qua. Hai chiếc tàu xa dần, Thành và tôi mệt quá, buông xuôi không gọi kêu nửa. Nh́n theo hai vệt khói trên mặt sóng đang tang loảng trong gió, chúng tôi thẩn thờ thất vọng. Hai chiếc tàu thật gần, thấy đó rồi phút chốc biến mất, tường chừng như trong giấc mơ.

Biển chỉ c̣n tiếng sóng và sóng mênh mông không bóng dáng tàu thuyền.
Tiếc hai chiếc tàu măi.
Tôi ngẫm nghỉ, tàu tuy nhỏ, nhưng mỗi tàu phải có ít nhất hai người và cả hai tàu chạy thật gần như thế mà không một ai thấy chúng tôi, tiếc lắm! Biết c̣n dịp gặp được tàu chạy gần như thế không?! Tôi nh́n mấy cái phao trên lưới đă quá cũ kỹ, đâm ra nghi ngại rằng đám lưới này đă bị bỏ hoang cho nên ba chiếc tàu chạy qua luôn, không thèm lưu tâm ghé vào. Phân vân, muốn rời nơi này bơi đi, nhưng chẳng biết sẽ trôi đến đâu, may rủi ra sao, đành nán lại và cầu may mắn. Quay mặt nh́n về hướng đă thấy tàu chạy tới, Thành và tôi nằm trên nấp hầm nghỉ mệt mắt trông ngóng tàu. Hai đợt tàu đều xuất phát từ hướng này, chắc là bến nhà của họ cũng từ đâu đấy. Mong sao có thêm tàu đến và họ sẽ thấy chúng tôi.

Nằm trông đón tàu được một lúc, bổng nghe như có tiếng máy tàu văng vẳng trong tiếng sóng, chúng tôi ngóng lên chờ h́nh dạng chiếc tàu xuất hiện. Ít phút sau tiếng tàu chạy nghe thật rơ, nhưng lại nghe từ hướng sau lưng, Thành và tôi ngạc nhiên cùng quay lại. Chúng tôi không dám tin mắt ḿnh, tưởng như ḿnh đang chứng kiến phép lạ. Như thuở nhỏ đi xem phim Mười Điều Răn, đám nhóc con chúng tôi trố đôi mắt, ngẩn người nh́n Chúa làm nước biển tách vẹt ra hai bên cho Moses hướng dẫn đoàn người di tản Do Thái đi trên đáy biển, vượt qua đại dương.

Vâng, Thành và tôi cũng là hai người nằm trong đoàn Exodus đầy thương tâm, của người Việt Nam tỵ nạn cộng sản. Hai trong triệu người Việt Nam liều ḿnh vượt thoát móng vuốt của loài quỉ đỏ để t́m miền đất hứa, t́m đến bến bờ của đất nước Tự Do. Giờ đây, chúng tôi cũng đang ngẫn người chứng kiến phép lạ của Thượng Đế, ngay trên đại đương!

Chúng tôi ngạc nhiên và vui mừng đến sững sờ, nghẹn cả lời; quên mất phải ra hiệu hay kêu gọi tàu như những lần trước. Chừng tỉnh nhớ lại, thấy rằng vẫy gọi không c̣n là điều cần thiết nửa. Ngay trước mắt chúng tôi, hai chiếc tàu đánh cá hồi nảy đă quay trở lại hồi nào không hay.

Không biết tại sao họ quay lại! Tàu vô t́nh chạy vể ngang thấy; hay đă thấy chúng tôi từ lúc nảy nhưng không muốn vướng bận, định bỏ qua cho xong, rồi không nở ḷng, nên quay trở lại cứu chúng tôi ?

Cho dù lư do nào, những người đánh cá Mă Lai đă thấy và đang đến vớt chúng tôi. Động cơ thật thấp, họ để tàu theo trớn chạy thật chậm đến sát bên chúng tôi, cũng v́ thế chúng tôi đă không nghe tiếng động cơ rơ lắm. Mấy người đánh cá lam lũ, đang đứng bên thành tàu nh́n chúng tôi với ánh mắt xót thương lo lắng.

Đây là những thiên sứ mà chúng tôi đă cầu mong.

Cám ơn Ơn Trên đă ban phép lạ!

Chúng tôi bắt tay từ giả nhau, sẵn tàu gần kế bên nên Thành lên tàu trước. Chiếc thứ nhất vớt Thành lên xong, tách ra cho chiếc sau chạy tới gần tôi.

Tiếng máy dầu cặn gợi nhắc nhiều xót đau, tôi nh́n xuống tấm nấp hầm mũi, không ngăn được nước mắt. Tôi ôm tấm ván, vỗ về lưu luyến trước khi buông rời nó, để bơi sang chiếc tàu đang chờ vớt tôi. Tàu đánh cá nhỏ, chiều dài chừng phân nửa chiếc 3392, kiểu tương tự như các tàu đánh cá ven biển ở Việt Nam. Nơi tôi vịn tay là chỗ thấp nhất của sàn tàu, nó chỉ cách mặt biển hơn gang tay một chút. Trước đây, phấn đuôi của chiếc 3392 cao gắp ba lần, anh em trên tàu phóng xuống leo lên dễ dàng; bây giờ chỉ có chừng này tôi đă ráng hết sức vẫn không nhóng người lên được bao xa. Thấy vậy, hai người đánh cá khom xuống kéo tôi leo lên sàn tàu.

Chiếc tàu cứu tôi xong, cũng nối theo chiếc chở Thành chạy đi.

Tôi ngoái nh́n tấm nấp hầm mũi của chiếc 3392. Nó nhỏ nhoi đơn độc trên mặt biển quá và phút chốc nó đă bị khuất mất phía sau.

Vĩnh biệt 3392!

Tôi không bao giờ quên chiếc tàu yêu quư đă hy sinh thân mạng đưa chúng tôi vượt đại dương t́m Tự Do.

Tàu chạy, gió lùa trên da để trần nghe ớn lạnh, tôi ngồi co ro trên phần đuôi tàu. Tàu chỉ có hai người, chắc là hai cha con. Người cha đang lái tàu bên trong pḥng lái. Anh chàng thanh niên Mă Lai bằng hoặc lớn tuổi hơn tôi, đứng dựa vào mui tàu, gần tôi.

Tôi lên tiếng:

- Thanh you again!

- Ok! Ok!

Anh ta cười, khoát tay, ư như không có ǵ đáng quan tâm.

Cả hai chúng tôi đều không nói được tiếng Anh nhiều. Biết tôi đói và khát, anh ch́ ra biển, xoay xoay bàn tay ra hiệu và nói với tôi:

- Go fishing, go home… same day…. No food !

Tôi cười cho anh an tâm:

- That's OK!

Có tiếng người cha gọi, họ nói chuyện với nhau bằng ngôn ngữ địa phương. Người con trai trả lời và nhanh lẹ khom người chui vào trong mui. Vài phút sau, anh trở ra với cái hộp nhôm nhỏ trên tay. Lật ngữa bàn tay, anh ta vui vẻ ra dấu cho tôi:

- Hand!

Tôi hiểu ư, làm theo.

Ngó xem hướng gió, anh xoay người ngồi xuống để lưng và tay che gió, tay kia cẫn thận múc đổ vào ḷng tay tôi hai muổng đường trắng. Chắc người cha nghe chuyện, bảo anh ta vào lấy đường cho tôi.

- Thank you very much.

Tôi cám ơn anh và cho hết nhúm đường trong ḷng bàn tay vào miệng. Đường tan, nghe ngọt thấm trong vị giác. Thật may mắn, hôm nay tôi được gặp lại người đối với người bằng nghĩa t́nh con người, thật ngọt ngào, dù khác ngôn ngữ, chủng tộc. Không như loài cộng sản, chúng đă mất hết nhân tính; chúng nó dă man với những người mà chúng vẫn ngon ngọt ca tụng là "đồng bào"; ngay cả nước mắt của cha mẹ, khóc thương khi nhận xác con trong ngục tù của chúng, cũng bị loài cộng sản cấm đoán.

Cất hộp đướng, anh trở ra trao cho tôi ly nước. Nước lờ lợ, chắc là nước giếng, không thể sánh bắng nước mưa trên quê hương, nhưng bây giờ gịng nước ngọt mát ngon thật ngon. Cái ly nhỏ, không bao nhiêu nước, tôi uống chậm chậm cho nó chậm hết nước. C̣n khát lắm, tôi nghỉ chừng chục ly như thế tôi uống cũng hết, nhưng ráng nhịn chịu. Thiếu nước lâu, uống nhiều quá một lúc cũng không nên, và tôi tránh mở miệng hỏi xin. Tôi nghỉ, ḿnh c̣n sống và được cứu vớt như thế này là quá ơn phước rồi.

Căm thấy có ai đang vỗ lắc kéo vai. Trí óc chưa hồi tỉnh, ánh sáng bất chợt bừng chói lên mặt. Tôi mở mắt ra thấy bầu trời nắng chói chang. Tâm thần mê mệt, tôi tưởng ḿnh c̣n nằm ngủ trên băng ghế trên mui tàu, ngó lên không thấy cái mái che bên trên băng ghế, tôi hốt hoảng la lên:

- Vũ! cái mái che bay mất rồi!
Băng ghế lái tàu cũng là chỗ ngủ của tôi; nó rất hẹp, chỉ vừa bề ngang cái lưng của tôi. Theo thói quen, tôi lấy tay ṃ t́m cạnh băng ghế, xem nó ở đâu, trước khi ngồi dậy để không bị lọt xuống sàn mui. Không t́m thấy cái cạnh băng ghế đâu cả, càng thêm kinh hoàng, ….

- Hello!

Nghe có ai đó gọi la lớn tiếng, tôi quay mặt sang ngó, thấy bóng dáng một người to lớn đứng gần bên tôi. Tỉnh hẳn ra ngay, tôi nh́n lại, thấy ḿnh đang nằm trên sàn tàu đánh cá và trên người đang đấp tấm bạt màu đen.

Ráng ôn lại trong trí, nhưng tôi không thể nào nhớ biết chuyện ǵ xảy ra sau khi uống xong ly nước. Không biết ḿnh đă kiệt lực, gục xuống hồi nào? Ai đó trên tàu đă đấp che cho tôi?

Người đàn ông mặc áo sơ-mi trắng, tay c̣n đang kéo dở tấm bạt đấp trên người tôi ra. Thấy tôi quay sang nh́n, ông ta buông tay thả tấm bạt xuống, chỉ vào người ḿnh giới thiệu:

- I'm… police. Go with me!

Tôi ngồi bật dậy, kéo tấm bạt đen qua một bên, chợt nghe rát đau trên đầu gối. Một măng da mới kéo mặt bị dính theo tấm bạt, lột phăng đi, bầy ra lớp thịt bên trong đang rướm máu. Th́ ra lúc tránh né tàu Thai Lan, tôi quỳ gối chịu lên sàn để đẩy kéo cần lái cho mạnh và nhanh; sàn tàu tráng nhựa đường nhám sần sùi đă chà lột lớp da trên hai đầu gối. Đêm hôm qua bơi, cữ động liên tục và lắm chuyện trong tâm trí, nên chẳng hay biết. Vết thương bị ngâm trong nước biển từ tối hôm qua bị lở loét bầy nhầy. Nằm ngủ yên một lúc lâu, vết thương lành bớt, khi co chân ngồi dậy lớp da mới ở đầu gối căng rách ra, thấy đau rát.
Tôi nh́n trong mui, có ư t́m hai cha con người đánh cá Mă Lai để cám ơn và từ giả, nhưng không thấy. Hai vị ân nhân chắc đâu đó trong nhóm dân làng, bên dưới bóng mát của cḥm cây trên bờ biển

- Go with me!

Người cành sát lên tiếng nhắc và quay lưng đi lên bờ.

Không biết nói sao, tôi tuột xuống tàu, đi theo.

Một khung cảnh xa lạ mở ra trước mắt. Băi biển vắng, nhà dân thưa thớt. Một làng đánh cá có vẻ nghèo, nhưng an b́nh và t́nh người thật cao cả.

Đây, Mă Lai!.

Bến bờ Tự Do của triệu giấc mơ!

Bước lên bờ, tôi thấy Thành đang đứng nói chuyện với người cảnh sát. Thành cũng mừng khi được gặp lại nhau, bước nhanh lại thăm hỏi. Thành nói cho tôi biết:

- Ông ấy là cảnh sát, nói là ḿnh đi về cơ quan để phỏng vấn.

Rất may, Thành và cảnh sát viên người Mă Lai này nói cùng loại tiếng Hoa. Bây giờ Thành làm người thông dịch cho tôi và cảnh sát viên Mă Lai. Thấy ông ta nh́n chờ, tôi nói với Thành:

- Đi Thành, tụi ḿnh vừa đi vừa nói chuyện thêm, ông ta đang chờ ḿnh.

Lúc được vớt lên khoảng mười một giờ.

Giờ này, mặt trời đă xuống khá thấp, chắc khoảng ba giờ chiều. như vậy tôi được ngủ một giấc gần bốn tiếng đồng hồ.

Cát trên bờ biển c̣n nóng bỏng dưới ḷng bàn chân. Ánh nắng phía sau, rọi rát trên da lưng, nhưng tôi cũng nghe nóng bỏng trên ngực. Ngó xuống, tôi mới hay nguyên mảng ngực và bụng của tôi đầy những vết thâm đỏ. Nhớ lại cái căm giác trơn láng chạm vào người lúc bơi hồi tối hôm qua, tôi biết ḿnh bị chất độc của con sứa lửa làm phỏng da. Thấy ngực ḿnh bị phỏng, tôi lại nhớ đến Vũ cùng thân quyến của thằng bạn, những thuyền nhân trên tàu, nhớ hai đứa con của anh Ba. Tôi lầm lũi dươc đi, đầu óc suy đoán đũ điều càng thêm lo âu và buồn, rồi cũng rối rấm mù mịt tin tức.

- Anh Tính! quẹo vô đây!

Thành gọi tôi.

Ngó lại thấy cành sát viên đang tẻ vào hướng một căn nhà, trông giống cái quán ăn nhỏ nằm gần bên lối đi. Chắc chắn không phải sở cảnh sát, không lẻ họ hẹn nhau ở quán để phỏng vấn. Tôi thắc mắc, nhưng chẳng buồn hỏi han thêm, cứ đi theo.

Đây là cái quán ăn. Quán nhỏ, chỉ có sáu cái bàn gỗ cũ kỹ, bán cho dân lao động, nằm gần bên lối đi lên khu phố.

C̣n mỏi mệt lắm, thấy cho ngồi, chúng tôi ngồi ngay cái bàn sát cửa. Quán vắng, chỉ có hai người ngồi uống nước bên trong, gần quày tính tiền. Họ có vẻ quen biết người cảnh sát, vui vẻ chào hỏi khi ông ta đi ngang qua. Cảnh sát viên Mă nói chuyện với người bán hàng, lấy tiền trả, trở lại bàn chúng tôi, ông ấy đưa cho Thành và tôi mỗi người một hộp thuốc lá nhỏ, loại mười điếu, với bao diêm quẹt, rồi đi đến ngồi chung bàn với hai người địa phương.

Thành mở hộp thuốc lá:

- Ông ấy bảo, ḿnh chờ thức ăn một chút.

Ít phút sau, người trong quán mang đến bàn hai tách trà sửa. Khói quyện hương thơm của trà thật quyến rũ. Đói, khát, thèm nhớ món ăn thức uống lắm. Hơi thuốc đầu tiên trong ngày hoà cùng hương vị của tách trà sửa béo ngọt lúc này, thật đê mê.

Hút chưa hết điếu thuốc, thức ăn đă mang đến. Bốn con cá dẹp nhỏ, khiêm tốn bên trên dĩa cơm. Đang đói, thấy thức ăn bụng dạ cồn cào ngay. Cá biển ướp mặn mặn hấp nóng, với cơm trắng. Bửa cơm thanh đạm, ngon không thể ghi lại bằng ngôn từ.

Đây là bửa ăn đầu tiên trên đất nước Tự Do.

Tôi biết chắc chắn rằng, sau này, cho dù tôi có may mắn được ăn được uống bất kỳ món ngon vật lạ nào, cao lương mỹ vị danh tiếng đến đâu đi nửa, cũng không bao giờ sánh bằng, ngon bằng tách trà sửa này, ngon như từng hạt cơm, từng miếng cá của ngày hôm nay. Tôi thấy ḿnh quá may mắn, chợt chạnh ḷng khi nhớ đến những người đi chung tàu, không biết sống chết trôi dạt nơi đâu.

Sau bữa cơm, chúng tôi đi tiếp đến trụ sở cảnh sát.

Ngoài nhân viên cảnh sát, c̣n có vài người thuộc đài BBC đến lấy tin. Cành sát cho chúng tôi biết, chiếc 3392 bị tấn công và ch́m khi c̣n cách Terengganu khoảng hai mươi cây số. Chúng tôi được vớt ở một nơi gần đảo Telipok, cách chỗ tàu ch́m khoảng mười lăm cây số.

Sau thủ tục ngắn ở trụ sở cảnh sát, xe cứu thương đến, Thành và tôi được đưa đến bệnh viện để khám và săn sóc các vết thương trên người.

Bệnh viện thật sang đẹp và yên tỉnh.

Thành và tôi là hai người sau cùng được vớt lên và đưa vào đây.

Khi ra đi, bảy mươi ba thuyền nhân ngồi san sát nhau trong ḷng tàu. Ở đây, chúng tôi gặp nhau, đếm lại chỉ c̣n mười sáu người. Chúng tôi gom lại gần nhau. Người nằm, kẻ ngồi, thỉnh thoảng mới có một vài câu thăm hỏi khe khẻ. Nén hương ḷng đang hồi tưởng về thân quyến đă nằm sâu trong ḷng đại dương. Xót thương c̣n đọng đầy trong khoé mắt. Thấy c̣n gặp nhau mừng c̣n được gặp nhau, không ai muốn hỏi hay nhắc ǵ đến những người đă khuất mặt.

Không gian lặng buồn, nặng nề trôi qua.

Vũ cùng gia đ́nh hầu như đều thoát nạn. Duy bị vết dao trên trán, với cái đầu băng vải trắng, trông như vành khăn tang. Anh Hai của Vũ mất hai đứa con trai. Hai đứa con của anh Ba, Hiền và Hiếu, đă ch́m trong đại dương.

Tôi đến chào thầy Sơn. Thấy tôi nh́n cái sa rong thầy đang mặt, thầy kể cho tôi nghe:

- Tụi nó lôi thầy lên tàu. Ghê tởm lắm em. Chúng nó đánh đập bà con ḿnh, hảm hiếp phụ nử ngay trên sàn tàu. Người mẹ ôm con vướng víu nó, nó kéo giật đứa nhỏ ra quăng ngay xuống biển. Thằng Thái Lan nó lột đồng hồ xong, bắt thầy hả miệng rọi đèn nh́n kiếm, chắc xem có c̣n dấu vàng hay có răng vàng không. Rồi nó ráng vuột chiếc nhẫn cưới của thầy ra, làm không được. Thầy thấy nó quay ngang lấy cây dao, Thầy nghỉ chắc nó định chặc ngón tay để lấy chiếc nhẫn, hoảng quá thầy nhào đại xuống biển. Thà chết dười biển cho xong, khiếp lắm em ạ! Thằng Thái Lan nó phóng theo thầy. Nó nắm kéo được cái quần của thầy. May sao, vùng vẫy một lúc th́ cái quần bị tuột ra, cũng nhờ vậy thầy bơi thoát. Tới chừng mấy người đánh cá Mă Lai vớt thầy lên, thấy vậy, họ đưa cho thầy cái sa rong này đây.

Thầy ngồi đơn độc bên góc giường với chúng tôi, giọng chậm buồn kể lại chuyện. Không thấy hai đưa con của thầy, tôi lặng người không dám thăm hỏi thầy thêm.

Đồng bào tôi đă dùng máu và nước mắt của chính ḿnh để ghi lại chuyện vượt thoát t́m Tự Do. Biết bao nhiêu thương tâm đă chưa bao giờ c̣n dịp kể lại, đă chôn vùi trong đáy biển hay rừng sâu.

"Tự do ôi tự do - tôi trả bằng nước mắt
Tự do hỡi tự do - anh trao bằng máu xương
Tự do ơi tự do - em đổi bằng thân xác
V́ hai chữ tự do - ta mang đời lưu vong
Tôi nép thân trên mảnh thuyền mong manh sương gió
Như một người t́m đường về nơi đáy mồ
Tôi bước đi v́ không muốn làm kẻ tội đồ
V́ tôi muốn lại kiếp con người
Muốn cuộc đời c̣n có những nụ cười"


Chiều tối, mười sáu người chúng tôi đến Pulau Bidong.

Vâng!

"V́ hai chữ Tự Do"

Tôi vẫn c̣n nước mắt khi ghi lại những gịng chữ này.

CSVSQ Bùi Đức Tính


                                                    Vũ và Tính

V̀ HAI CHỮ TỰ DO - Phần Phụ Chú

* V̀ HAI CHỮ TỰ DO là tựa đề chung cho bộ truyện ngắn và cũng là tựa đề cho bài viết sau cùng. Các bài liên hệ nhau đă được viết và gởi đến Diễn Đàn tuần tự như sau:

1/ CHUYẾN ĐI CUỐI NĂM

2/ MỘT LẦN ĐI

( mượn tựa đề của Nhạc Phẩm "Một Lần Đi", sáng tác của NGUYỆT ÁNH)

3/ NGH̀N TRÙNG CÁCH BIỆT

( lời nhạc trong Nhạc Phẩm "Một Lần Đi", sáng tác của NGUYỆT ÁNH)

4/ VƯỢT THOÁT

5/ V̀ HAI CHỮ TỰ DO

( lời nhạc trong Nhạc Phẩm "Xin Đời Mơt Nụ Cười" sáng tác của NAM LỘC)

6/ ĐỂ NHỚ ĐỂ QUÊN

* Sau khi chúng tôi được đưa đến Bidong một ngày, người thứ mười bảy đến Bidong hội ngộ với mười sáu thuyền nhân 3392 hôm trước.

Chị làm nghề vác gạo, không biết bơi nhưng là người duy nhất c̣n sống sót trong năm người đeo cùng một phao cấp cứu. Chị và phao trôi tấp vào bờ biển ngay phía trước một bệnh viện thuộc Terengganu, Mă Lai. Dân địa phương chỉ cần khiêng bộ chị vào bệnh viện. Mặt của chị bị phỏng v́ nắng mặt trời, chỉ uống được sửa với ống hút.

* Tôi xin cám ơn Ơn Trên đă cho tôi được phép sống tiếp tục để lưu lại cho các thế hệ kế tiếp biết và không bao giờ quên cái giá của Tự Do mà Đồng Bào Việt Nam đă phải trả khi trốn thoát loài cộng sản.

* Đầu tháng 6 năm 2008, khi BK Thành 344 khởi đầu làm Trang Nhà cho Khoá BẤT KHUẤT (www.batkhuat.net), tôi có góp bài Để Nhớ Để Quên, gọi là cho có bài trong mục Văn Chương. Đây là bài được viết đầu tiên, nhưng xin được xem là bài thay lời kết.

Dạo ấy, mặc dù c̣n rất bận rộn lo cho Trang Nhà của Bất Khuất đang c̣n trong lúc mới tạo dựng, BK Thành đă rất tận t́nh giúp đăng thêm h́nh chụp chung của La Giang Thành (người bơi chung tấm ván) và tôi ở phần cuối bài.

Từ khi được đinh cư, tôi đă hỏi thăm t́m tin tức của L/G. Thành nhưng chưa thành công. Nhớ rằng, L. G. Thành có nói với tôi phải ở lại Bidong để chờ bảo lảnh đi định cư ở Úc, tôi nhờ BK Sang 333 thử giúp tôi t́m ở Úc. May thay, L.G.Thành đọc được mẫu nhắn tin ngày 03-09-2008 trên báo Việt Luận do BK Sang nhờ đăng.

Nhân đây, tôi xin mượn phần Phụ Chú này để cám ơn BK Thành và BK Sang đă giúp tôi t́m người bạn đồng thuyền thất lạc từ 1980. Đồng thời cám ơn tất cả các Huynh Trưởng Bất Khuất đă đọc bài, ủng hộ tinh thần, tạo niềm tin cho tôi viết về con tàu 3392.

Đính kèm là "Print Screen" Nhắn Tin của Việt Luận tôi chụp lại để lưu niệm, cùng e-mail và h́nh ảnh sau khi định cư của bạn La Giang Thành (đă có thông qua với L.G. Thành v/v sữ dụng thư & h́nh)

Điện thư:

Tinh men,

Co nguoi ban than cua Tinh dang tim ban day.

Than

Thanh 344


----- Forwarded Message ----

From: ………@yahoo.com>

To: ..........@yahoo.com

Sent: Monday, September 29, 2008 8:09:20 AM

Subject: nho nhan tin cho anh Bui Duc Tinh

Kinh thua Ban Bien Tap web Batkhuat,

Toi ten la La Giang Thanh, o Uc, co doc bai "De nho De quen" cua anh Bui Duc Tinh,Toi vo cung cam dong ma mat rung rung le,vi nguoi chup chung anh voi Anh Tinh chinh la toi,.Toi muon LL voi anh ay ,nho Ban Bien Tap goi loi tham Anh ay va gia dinh duoc hanh phuc, email cua toi la ..............yahoo.com

Tran trong cam on Ban Bien Tap

from La Giang Thanh

30/09/2008

...........................................................................................................

---------- Forwarded message ----------

From: ……………….@yahoo.com>

Date: 2008/9/29

Subject: La Giang Thanh day

To: ……………..@gmail.com

Hi Tinh,

Nho Anh Sang ben Uc dang nhan tin tren to bao Viet Luan, Toi moi LL duoc Anh Sang va biet email cua Tinh va dong thoi co doc bai viet :"De nho de quen" cua Tinh tren trang web ma long khong cam duoc nuoc mat nho den nhung nguoi ban va nguoi than cung tau 3392,

Cho toi goi loi hoi tham den Tinh va gia dinh, chuc moi nguoi duoc binh an va hanh phuc,Toi o Uc tu luc roi dao BIdong, tot nghiep ky su o UC nhung thich sua chua dien tu, bay gio thi ranh nhieu roi, lam it lai de chuan bi ve huu, Na m 2005 co qua My tham vai thang ban, nhung khong LL duoc Tinh nhung hy vong gap Tinh lam, neu co qua Uc Tinh co the LLvoi Minh de minh ra don o phi truong , nha o (……………………)

(……………) cell phone (………………) email …………@yahoo.com

Rat mong email cua Tinh va cam on Anh Sang da dang quang cao

Takecare

from La Giang Thanh

            

CSVSQ Bùi Đức Tính

 


VĂN CHƯƠNG

Cây viết Bất Khuất

Thuyền đời
Highway of Heroes
Nắng ấm quê hương
Truyện dài Bất Khuất
Thuyền đời ơi !
Những thằng chúng tôi
Bài thơ trên đồi Bác sĩ Tín
Viên đạn vang rền
Chuyện t́nh trái ngang
Khối diễn hành
Băi tập
Lễ măn khóa
Một Đời Bất Khuất
Kỷ niệm Quân Trường - Về phép
Kỷ niệm Quân Trường - Cúp phép
Hồi tưởng chiến trường 1062 Thượng Đức
Dọc đường gió bụi
T́nh Bất Khuất
Ngày xưa thân ái
Tôi đi lính
Bất Khuất
Quan Âm Tây Du Hí truyện
Làm trong sáng tiềng Việt
Hạ cờ tây
Thù dai
Kỷ niệm khó quên
Trận cuối trong đời lính của tôi
Khúc hát Quân Hành
Một nỗi đau
Thủ Đức - Tuần huấn nhục
Tâm thư của Cố Thiếu Úy Trần Văn Quí
Trận Ô-Căm
Một lần vĩnh biệt
Một lần đi
Chuyến đi cuối năm
Nhớ về mái trường xưa
Phạm Xuân Tịnh - Một cuộc đời
Những ngày tháng không quên
Tự do ơi, tự do!
V́ hai chữ Tự Do
Ngh́n trùng cách biệt
Thầy Chín
Để nhớ để quên


Người lính VNCH

Soái hạm HQ5 và trận hải chiến Hoàng Sa
Ngày 19-01 Kỷ Niệm ngày Hoàng Sa nhuộm máu
Đi vào ḷng địch: Câu chuyện thật của người Nhái HQ VNCH
Người bạn 101
Năm tháng tuổi thơ thuở nào
Lực lượng Đặc Nhiệm Thủy Bộ Hải Quân VNCH
Đối diện tử thần
Một thời để yêu
Phi Công thời chiến
Người con dâu nước Mỹ
Tưởng bỏ anh em
Đành bỏ anh em
Mai
Cuộc tuyệt thực ở trại Cổng Trời
Một đời binh nghiệp hai màu Mũ
Biệt Hải trên vùng biển băo tố
Chuyện người lính trinh sát
Nhan sắc cư tang
Niềm vú quân trường
Sự trịch thượng
Hộ tống hạm HQ11 & Những ngày biến loạn tháng Tư đen
Bạn tôi, những SVSQ khóa 2 Học Viện CSQG
Cuộc sống của người lính chiến ĐPQ và NQ
Sông Mao, Ngày tháng cũ
Tự truyện của một phi công

Chập chùng tủi nhục
Tâm sự người lính

Nén hương tưởng nhớ bạn Dương Quang Ngọc
Một mai giă từ vũ khí
Mối t́nh đầu
T́nh lính
Đời lính
Tàn cuộc hoa này
Nó và Tôi
Viên ngọc nát
Những năm dài qua đi... hội ngộ
Ngày Quân Lực : Lời thú tội
Nhớ An Lộc - Chuyện người Thương Binh bị bỏ quên
Nghĩ về người vợ lính
Chuyện t́nh với chàng cựu Không Quân Y 2 K
“Hát Ô” qua Mỹ
Anh hùng tử - Khí hùng bất tử
Thằng lính bạc t́nh
Cuối đường
Đó đây trên quê hương
Here and There In The Homeland
Người c̣n nhớ hay người đă quên
Những ngày tù chung với Ông Đạo Dừa
Cây cầu biên giới
Khu trục bọc thây
Tướng Đỗ Cao Trí và Tướng Nguyễn Viết Thanh Dưới Cái Nh́n Của Người Ngoại Quốc

Đêm liêu trai
B̀NH-TUY, những ngày cuối cùng...
T́nh Anh Lính Chiến Biệt Động
Trận chiến đẫm máu của HQ/VNCH: Trận Ba Rài
Mặt trận Miền Đông vẫn yên tĩnh
Charlie ngày ấy và Charlie bây giờ
Màu cờ và sắc áo
Tù binh và ḥa b́nh
Tây Ninh, chút c̣n lại trong ḷng một người lính
Hoài niệm
Tâm tư và cuộc sống quả phụ
Thượng Tọa Thích Quang Long
4 ngôi mộ lính nhảy dù Vị Quốc Vong Thân
Hai người bạn
Đôi ḍng về “Cỏ Thu Hoàng thị”
Cái chân gỗ
Một H.O. muộn màng
Vài hàng gởi anh Tŕu mến
Thiên bi hùng ca QLVNCH
Để nhớ lại những ngày Mùa Hè Băo Lửa
Trận chiến cô đơn
Biệt đội 817 - LĐ81 BCD
Trận đánh cuối cùng của ĐPQ...
Qua những trại tù cộng sản...
Sông Mao, phi vụ ngày 30 Tết
Nước mắt mẹ già
Viên đạn cuối cùng
Điếm Cỏ Cầu Sương
Người lính ấy của tôi...
Khóc một ḍng sông
Cái muỗng
Tử thủ
Những tiếng hát bừng sáng A 20
Thiên đường đỏ
Khoác áo chiến y
Chuyện t́nh của một Phi Công
Hai v́ sao lạc
Tôi thương nhớ vợ tôi
Bông hồng tạ ơn
Viết về Lê Hữu Lượng
Chinh nhân và người t́nh
Tôi vào học viện Cảnh Sát Quốc Gia
Cảm nghĩ của một người Lính về Ngày Quân Lực 19/6
Nhiệm vụ
Cô gái B́nh Long
Những ngày hồi đó
Ngày QL19/06 - Người Lính VNCH ... Tôi nợ Anh ..
Nhớ đến Biệt Đội Thiên Nga
Viết về ngày QL 19/6/2011
Người không nhận tội  
Chào cô ... em gái Biệt Cách Dù
Chuyện t́nh chị Hạ và anh Nuôi
Huấn luyện Sĩ Quan tại Hoa Kỳ
Ở cuối 2 con đường
Đêm Cao Miên
Đồn Dak Seang
Giải toả căn cứ hỏa lực 6  Tân Cảnh
Quan Âm chí lộ
Rải tro theo gió
Một chuyến đi toán phạt
Chinh chiến điêu linh
Trại gia binh
Viết về người lính Địa Phương Quân
Người không nhận tội
Tháng 4 xót xa
T́m lại thương đau
Nụ cười người tử tội
Ngày về
Người lính miền Nam
Phan Rang nỗi hờn di tản
Charlie, ngọn đồi quyết tử
Quốc lộ 20 - hành lang của tử thần
Găy súng
Chuyện người Nghĩa Quân
Chuyện Người Nghĩa Quân Thờ H́nh Của Chính Ḿnh
Đại Bàng Gảy Cánh Tháng Tư
Trại gia binh
Viết về người lính Địa Phương Quân
Quốc lộ 20 - hành lang của tử thần
Phnom Penh, ngày ấy c̣n đâu?
Vinh danh Tướng Đỗ Cao Trí
Trung Tá Nguyễn Đức Xích "NGƯỜI TÙ BẤT KHUẤT"
Ngọn đồi cuối cùng
Nhớ hay Quên
Người lính miền Nam
Charlie, ngọn đồi quyết tử
Chú Quế
Pleiku nắng bụi mưa bùn
Mê thần tượng
Cơm cháy quân trường
Anh trai Biên Hoà, em gái Cà Mau
Giọt nước mắt Đêm Giao Thừa ...!
Kiếp người... đời lính...
Câu chuyện tù của ĐT Phi Công HK...
Ḍng sông cỏ mục
Bên những bờ rừng
Đêm thánh vô cùng
Người tù kiệt xuất
KBC Một thời để nhớ
TPB Những mảnh đời bất hạnh
Mùa Đông năm ấy
Người Lính Việt Nam Cộng Ḥa qua những t́nh khúc bất tử của Một Thời Chinh Chiến
Phi vụ cuối cùng
Những người tù cuối cùng
Lửa máu hận thù
Người Lính VNCH trong kho tàng âm nhạc Việt Nam
Mẹ VN ơi - Chúng con vẫn c̣n đây
Khi người ta gọi bác của tôi, ba tôi và anh tôi là 'giặc' !
Hăy thắp cho anh một ngọn đèn
Chiếc áo phong sương t́nh anh nặng
Người lính VNCH trong nhạc sỉ Trần Thiện Thanh
Đêm hỗn mang
Ngỡ ngàng đời chiến sĩ
Chuyện nhớ trong đời
Để ghi nhớ tháng 4 đen
Nỗi đau thời chiến
Cọp rằn Chương Thiện
Quà cho con trong tù
Những gịng sông lịch sử đời người
Một người đi
Trận cuối 2
KBC 4100 & Tết Mậu Thân
Rừng khóc giữa mùa xuân
Lá thư t́nh của người lính VNCH
Cô con gái quá giang trong đêm mồng một Tết
Lon Guigoz hành trang người tù...
Con chó Vện và người tù cải tạo
Một lần toan tính...
Tấm thẻ bài
3 người chiến binh "homeless"...
Trôi theo vận nước
Trận cuối
Chiến sĩ Kha Tư Giáo
Em không nh́n được xác chàng
Chuyện buồn người vợ tù
Người Việt của tôi - Quận Dĩ An
Sao hôm, sao mai
Những lá thư t́nh
May mà có em
Thằng bé đánh giày người Nghĩa Lộ
May mà có em đời c̣n dễ thương
Gói quà đầu năm
Cây Mai rừng của người Lính Trận
Cánh chim Thần Tượng
Ba ḍng nước mắt
Những xác chết trên mănh đất chữ "S"
Thân phận người lính găy súng
Chuyện vượt ngục ở trại Gia Trung ...
Những mảnh đời dang dở - phần 2, phần 3, phần 4, phần 5, phần 6, phần cuối
Mưa trên Poncho
Người ở lại Saravan
Nhớ hay quên kỷ niệm thời chinh chiến
Vược ngục
Chuyện t́nh khoai lang
Tâm t́nh người lính VNCH tỵ nạn ở Thái Lan
Hồi tưởng ngày Quân Lực 19-6-73
Vinh danh người lính VNCH

Linh tinh

Dị mộng
Nhà thơ Hàn Mặc Tử
Tập thơ "đôi hồ" và một thiên diễm t́nh
Về Quê
Ông già bơi rác
Nhớ thời trường cũ Chu Văn An
Người chú họ của tôi
Tôi bị bắt
Nhớ lắm… những mùa Thu
Những chuyện trời ơi !
Người đồng hương
Bên đời hiu quạnh
Việt Cộng con
Phượng hồng vào Hạ
Sức mạnh của cộng đồng người Việt Quốc Gia hải ngoại
Giai thoại văn chương
Kỷ niệm nỗi trôi cùng trí nhớ
Bà xă đai-ét
Chuyện kể: Một buổi trên đường vượt biển
Những vần thơ chui
Đi t́m Jackpot
Cây cầu biên giới
Ngày giỗ Tổ Hùng Vương
Như những giọt buồn
Một cơn đau tim….và một lần phẫu thuật
Đứa con dị chủng
Bài thơ dang dở
Thất t́nh
Dấu "Hỏi Ngă" trong văn chương Việt Nam
Ngày xưa thân ái...
Gió bụi một thời
Người sợ bóng
Hoàng hôn trên núi Tây
Ư yêu đương
Đêm qua sân trước nở cành mai
Vệt nắng cuối chiều
Đừng yêu người làm thơ
Tết Nguyên Đán
Đừng yêu người làm thơ
Như những vần mây
Đám cưới
Hạnh phúc muộn màng đêm Giáng Sinh
T́nh... tiếc
Giáng Sinh năm nào
Ván cờ ma quỷ
Văn thơ trữ t́nh
Mùa Thu qua thi ca  
Phụ nữ Việt Nam qua Ca Dao
Tháng năm ngoảnh lại
Thu xưa
Thu có sầu chăng sáng nay!
Cơn mưa chiều nay
Xuôi ḍng sông Hương
Nỗi niềm cố cựu
Thiện và Ác
Tóc May sợi vắn sợi dài
Tâm sự tuổi già
Xóm biển
Đi t́m tâm linh
Mấy đoạn đường đời
Tản mạn những giao thoại văn chương
Xin hăy giúp tôi
Con c̣n nợ Ba
Nhăm nhi bầu bạn
Một thời để nhớ
Người quét chợ
Lời tỏ t́nh
Bạn cũ năm mươi năm
Về lại cố hương  
Đường đi không đến
Xương trắng Trường Sơn
Về lại cố hương
Thoáng xưa
Cánh Hoa Ngọc Lan
Bước không qua số phận
Đọc thơ Trạch Gầm
Con Gà ṇi
Con Mèo hay con Thỏ?
Đời vẫn đáng sống
Tết làng tôi
Bầu Bí một giàn
Nghỉ hè ở Mallorca
Chiếc xích lô chở mùa xuân
Em đi để lại con đường
Một thời con gái
Bố tôi và người tù Nguyễn Chí Thiện
Trường ca trang sử Mẹ....
Nỗi đau bẽ bàng
Khi con đường không lối thoát
Những bài ca một thời cuộc đời
Tiếng chuông ái t́nh
Những con cào cào xanh
Nếu chỉ c̣n một ngày để sống
Bố tôi
Thiêng Liêng Như Những Linh Hồn
Giấc mộng dài
Duyên số trời định
49 Ngày với em
Bài ca của người du tử
Tấm vạc giường
Cố hương, 35 năm sau
Vượt biển một ḿnh
Hăy bế em ra khỏi cuộc đời anh
Những Tết năm xưa ở Phan Thiết
Làm thinh
Màu tím trong thơ
Lệ Mừng trên cánh Đồng Chiêm
Thằng cháu nội đích tôn
Chị Cả Bống
Làm rể Ninh Ḥa
Trời đất bao la
Nỗi buồn mùa Thu
Duyên Nam Bắc
Đà-lạt trời mưa
Xót xa
Tiểu thơ
Đôi mắt
Giọt mưa trên tóc
Quê tôi, ngày bé thơ lớn lên
Mùa thu cuộc t́nh
Cây sầu riêng sau vườn cũ
Tản mạn - Về những người bạn
Nh́n những mùa xuân đi...
Quê hương ruồng bỏ
Ba tôi và tôi
Vượt thoát
Made in VietNam
Giọt nước mắt
Ngày vô vị
Khóc lặng thinh
Đời c̣n vui v́ có chút ṭm tem
Đôi mắt Phượng
Ngựi bán liêm sỉ
Bài ca vọng cổ
T́nh già
Buổi chiều ở Thị trấn Sông-Pha
Saigon ngày ấy
Phàm phu tục tử
Thăm quê
Dấu tích ân t́nh
Địch thủ
Tâm
USS Midway - Ông bạn già năm xưa - English
Từ Mỹ, kể chuyện Mỹ Tho
Vài ṿng Thơ, Rượu và Tết
Mùa Xuân uống rượu
T́nh người
Hồi kư của một người Hà Nội
T́nh nghĩa, nghĩa t́nh
Đôi đũa
Gịng đời... và hồi âm gịng đời...
Không cho phép ḿnh quên
Thảm sát trên đảo Trường Sa
Em tôi
12 bến nước
Chào Mẹ
Cháo tóc
Những người không đất đứng
Vợ hiền
Theo ngọn mây Tần
T́nh ngây dại